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39光年之外 围绕矮星的三个新“地球”



艺术家眼中的Trappist-1星系第五颗行星的面貌——有水、有岩石、有冰山,还有周而复始穿行过天空的迷你太阳和围绕它公转的近日行星。

艺术家眼中的Trappist-1星系第五颗行星的面貌——有水、有岩石、有冰山,还有周而复始穿行过天空的迷你太阳和围绕它公转的近日行星。

(NASA/JPL-Caltech)

说它不同寻常绝对不夸张!一个迷你太阳系,包含了一颗矮星和七颗地球大小的行星,其中三颗可能适居。这就是“Trappist-1”炸弹,从昨天起就备受关注,引发了无数讨论。

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“在这些行星上找到生命的可能性比火星还大,”在日内瓦天文台(l’Observatoire de Genève)完成论文的剑桥大学法国天体物理学家阿莫瑞·特里奥(英、法)外部链接(Amaury Triaud)跟全体同事一样激动万分,在接受瑞士法语区电视台RTS采访时直言不讳地说道。同在剑桥大学的他的瑞士同事迪迪埃·奎洛兹(英)外部链接(Didier Quéloz)也认同这一看法。于1995年和米歇尔·麦耶(Michel Mayor)一起发现首颗系外行星的这位天文学家表示,自己“由衷地相信在宇宙各处都存在生命的化学进程”。

在Trappist-1星系三颗行星中的一颗上,就可能发展着这种进程。至于进化到哪一阶段则还是个谜……至少到目前为止。

发表在《自然》杂志(英)外部链接上、由美国宇航局(NASA)科学使命负责人托马斯·楚尔布亨(英)外部链接(Thomas Zurbuchen)-又一位伯尔尼大学培养出的瑞士人-公布的这一发现,是美国宇航局同剑桥大学、比利时列日大学的天体物理学家五年的合作结晶。其实这个新星系的名字还是比利时的天文学家给取的,它的出处不但是他们的一个望远镜,还是由特拉普会修道院的修士酿造的著名啤酒名。

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距离地球12秒差距-即39光年-的Trappist-1(英)外部链接星系(按银河系标准几乎可算为近郊)包含七个小行星,都以极快的速度围绕他们的恒星-一颗仅比木星稍大的矮星-公转。正是这颗矮星的小个头和昏暗的亮度令探测这个新世界变得更加容易。

这个新星系的三颗行星位于所谓的“适居带”,其表面温度能使水维持液态。而就我们目前的科学认识而言,液态水被认为对生命是至关重要的,是生物化学反应所需要的溶剂。

这几颗行星上到底有没有生物化学反应?我们还需要再等几年,才能观察到更多迹象。明年美国宇航局将发射詹姆斯·韦伯空间望远镜(英)外部链接(James Webb Space Telescope),以接替哈勃空间望远镜,研究遥远行星的大气层。如果科学家们发现不正常的氧气密度,外层空间生物学家几乎敢打赌,那是星球表面存在能生成氧气的有机体的标志,也就是说存在着生命!


(翻译:于雷)

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