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En Tunisie, la révolte à huis clos du peuple des mines

Une manifestation en juin à Redeyef, la ville d'où est parti le mouvement de contestation.

Depuis huit mois, les habitants du bassin minier de Gafsa dénoncent dans la rue leurs conditions de vie. Des journalistes tunisiens sont venus à Genève pour faire connaître cette révolte étouffée par le gouvernement. Celui-ci vient de normaliser ses relations avec la Suisse.

C'est le plus long mouvement social de la Tunisie moderne. Voilà huit mois que la population du bassin minier de Gafsa est en rébellion contre le «modèle économique tunisien».

Dans un huis-clos total, lycéens, étudiants, ouvriers, mères de famille multiplient les grèves et les manifestations pour protester contre le chômage, la corruption et la flambée des prix.

Du côté des médias officiels, silence radio. Tandis que les forces de police ont pour ordre d'encercler, de harceler, voire d'arrêter les émeutiers et, surtout, de faire barrage aux journalistes trop curieux.

Le minerai extrait de ce bassin fait de la Tunisie le quatrième producteur de phosphate au monde. Or la région est restée l'une des plus pauvres du pays. Pas d'infrastructures, si ce n'est une ligne de chemin de fer servant uniquement au transport des marchandises.

La Compagnie des phosphates de Gafsa (CPG) est, depuis le 19ème siècle, l'unique moteur économique de la région. Mais un plan d'ajustement structurel a réduit de 75% les effectifs de la compagnie. De 11'000, les employés sont passés à 5000. Le chômage touche 40% des jeunes.

Révolte des jeunes

Tout est d'ailleurs parti d'eux, le 5 janvier 2008 dans la ville de Redeyef, suite à un concours d'embauche de la CPG, considéré comme truqué. Recalés, les jeunes nouvellement diplômés de la région décident alors d'occuper le siège local de l'Union générale tunisienne du travail (UGTT). Ils sont rapidement rejoints par leurs familles qui installent des tentes devant le bâtiment. Le mouvement ne cesse alors de s'amplifier.

Face à ce mouvement, le gouvernement opte pour deux priorités: éviter à tout prix que la protestation ne se propage dans les autres régions et que l'image du pays – 6,7 millions de touristes en 2007 – soit épargnée.

«La zone est interdite aux journalistes étrangers», explique Rachid Khéchana, à la fois rédacteur en chef de Al-Mawqif (L'opinion, l'un des trois journaux d'opposition du pays) et correspondant pour swissinfo ainsi que pour Al-Hayat, quotidien panarabe basé à Londres.

«Les autorités ne veulent pas étaler le scandale à l'extérieur. Si les infos sont diffusées hors du pays, la situation n'est plus maîtrisable. Mais tant qu'il s'agit d'un journal local, on peut toujours le confisquer dans les kiosques.» Grâce à ce black out total, il n'y a, aux yeux du monde, ni émeutes, ni arrestations, ni procès.

Une brèche éphémère

Pourtant, une équipe de la TV pirate Al Hiwar Attounisi (Le Dialogue tunisien) est tout de même parvenue à sortir des images de ces insurrections. Elles ont été diffusées via satellite sur la chaîne italienne Arcoiris et sur France 3.

Depuis, les journalistes de la chaîne tunisienne font l'objet de tracasseries et de tabassages répétés. Raison pour laquelle son directeur Tahar Ben Hassine est venu témoigner, avec Rachid Khechana, cette semaine à Genève.

«Ces images sont les seules qui existent sur les insurrections de Gafsa, explique-t-il. Elles ont été prises clandestinement. Leur diffusion par satellite casse la stratégie du pouvoir. Le gouvernement veut donner l'impression que rien ne se passe à Gafsa. La police a l'ordre d'agir de manière dispersée afin de ne pas en faire un gros événement. Qui va savoir qu'ici un tel s'est fait tabasser ou que là-bas la caméra d'un journaliste a été fracassée? Un étau invisible se resserre ainsi sur la population.»

Promesses présidentielles

En mars, le président tunisien a contre-attaqué. Signe apparent d'apaisement, il a limogé le gouverneur de Gafsa et par la suite, le PDG de la Compagnie. En juillet, il s'est engagé à consacrer un pourcentage des revenus des exportations de phosphates pour construire une nouvelle cimenterie et de nouvelles infrastructures, avec à la clé des emplois pour la région.

«Là, les médias officiels ont parlé de la région minière..., ironise Rachid Khechana. C'est une des rares fois où Ben Ali a reconnu un problème social.»

Après cette initiative présidentielle, la tension a baissé... avant de très vite remonter quand les familles ont réalisé la vacuité des promesses présidentielles. Une nouvelle vague d'arrestations s'est alors abattue sur la région.

Syndicalistes criminalisés

«Trente huit représentants syndicaux attendent toujours leur jugement. Inculpés comme droits communs, ils peuvent encourir des peines très lourdes. L'un d'eux, Adnan Hajji, risque jusqu'à plusieurs dizaines d'années.»

Un journaliste de Al-Hiwar, Fahem Boulkaddous, est aujourd'hui inculpé de «constitution de bande de malfaiteurs» et risque dix ans de prison. «Cela juste parce qu'il a couvert le mouvement de protestation du bassin minier de Gafsa», remarque son directeur.

Les émeutes de Gafsa rencontrent un fort soutien de la société civile et des avocats. Ces derniers se déplacent à tour de rôle de Tunis – dix heures de route aller-retour – pour suivre les procès et défendre les détenus.

swissinfo, Carole Vann/Infosud

Relations Berne-Tunis normalisées

Lors du 2e volet du Sommet mondial de la société de l'information (une conférence organisée par la Suisse et la Tunisie) qui s'est tenu à Tunis en novembre 2005, le président de la Confédération d'alors – Samuel Schmid - appela durant la cérémonie d'ouverture la Tunisie à respecter la liberté d'opinion et celles des journalistes travaillant en Tunisie.

Censurés par la télévision publique tunisienne, ses propos ont jeté un froid durable sur les relations entre Berne et Tunis.

La Tunisie a longtemps laissé vacant son poste d'ambassadeur à Berne.

La situation est désormais normalisée. Selon le ministère suisse des affaires étrangères (DFAE), les relations entre la Suisse et la Tunisie sont bonnes.

«La Suisse a constamment maintenu la direction de sa représentation en Tunisie au niveau d'un ambassadeur. La Tunisie a pour sa part établi pendant un certain temps la direction de sa représentation au niveau d'un chargé d'affaires. Ce n'est plus le cas depuis septembre 2008 puisqu'une ambassadrice a été nommée», précise le DFAE.

Le Secrétaire d'Etat Michael Ambühl s'est rendu en Tunisie en avril 2008 pour une visite officielle de travail.

«Les discussions ont été fructueuses et un renforcement des relations bilatérales a été convenu. Les deux pays ont exprimé la volonté d'engager une coopération plus étendue», assure le DFAE.

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