Deux jeunes gypaètes barbus, des vautours considérés comme les plus grands rapaces d'Europe, ont été lâchés samedi dans les Alpes du sud. L'opération a mis un terme dans ce massif à un programme international de réintroduction démarré en 1986.

Menée par la Fondation pour la sauvegarde des vautours, le lâcher a eu lieu en Italie, en présence de plusieurs dizaines de curieux et de passionnés. Il s'est déroulé sur la commune d'Entracque, dans le Piémont, dans le parc naturel Alpi Marittime qui jouxte celui du Mercantour, en France.

Deux poussins mâles âgés de trois mois et pesant 6 kilos chacun, arrivés vendredi après un voyage de 48 heures, du zoo d'Ostrava, en République tchèque, ont été acheminés à dos d'homme jusqu'à leur nid. Celui-ci est situé sur un piton rocheux difficile d'accès à plus de 1500 m d'altitude.

Disposant d'eau et de nourriture, les bébés, nommés Roman et Herculis, vont être observés pendant deux mois encore par les ornithologues. Ces derniers vont s'assurer qu'ils s'adaptent correctement à leur nouvel environnement.

Les deux poussins ont été prénommés ainsi en référence à des quartiers de Monaco, à la demande du la Fondation Prince Albert II de Monaco. Celle-ci finance depuis 2008, à hauteur de 25'000 euros (26'100 francs) par an, la réintroduction de cette espèce dans le parc du Mercantour et chez son homologue transalpin.

Au total, 38 zoos et 5 centres d'élevage en Europe participent à ce programme. Il aura permis, en l'espace de trois décennies, de réintroduire 235 gypaètes barbus dans les Alpes françaises, suisses, autrichiennes ou italiennes, ainsi qu'en Andalousie et dans les Cévennes.

En Suisse aussi

En Suisse, la réintroduction du gypaète barbu a débuté en 1987. Pas moins de 26 oiseaux ont été relâchés dans le Parc national en Engadine, douze dans le canton de St-Gall et, à fin mai, trois dans le canton d'Obwald. Des couples se sont formés en Engadine et en Valais. Les premières naissances dans la nature sont survenues en 2007.

Victime des chasseurs et des empoisonnements accidentels, le gypaète barbu avait disparu du massif alpin en 1913. En Europe, l'espèce n'avait réussi à se maintenir qu'en Crète, dans les Pyrénées ainsi qu'en Corse.

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