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Soldados leales al Gobierno patrullan por una calle de la ciudad de Lahj en un vehículo artillado, el domingo 24 de abril en Yemen, como parte de la operación para expulsar a los combatientes de Al Qaida de provincias al sur del país

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Los yihadistas de Al Qaida fueron expulsados de una capital provincial de Yemen, un año después de haberla conquistado, sufriendo grandes pérdidas, informó este lunes la coalición árabe bajo mando saudí.

Las fuerzas yemeníes, respaldadas por esta coalición, recuperaron la ciudad de Mukalla, capital de la provincia de Hadramut (sureste del país), en manos de Al Qaida desde abril de 2015.

"La operación se ha saldado en sus primeras horas con la muerte de más de 800 miembros de Al Qaida y de algunos de sus dirigentes, y la huida de los demás" yihadistas del grupo, indicó la coalición árabe en un comunicado.

El balance no pudo ser contrastado con una fuente independiente. Tampoco se dieron precisiones sobre eventuales víctimas civiles o en los rangos militares. Tampoco fue posible saber si EEUU, que lanza regularmente bombardeos contra Al Qaida en Yemen, participó en las operaciones.

La ofensiva del Ejército yemení tenía por objetivo recuperar "el control de las ciudades que cayeron en manos de Al Qaida, en particular Mukalla, considerada como un bastión del grupo", según el comunicado, publicado por la agencia oficial saudí SPA.

La ofensiva de Mukalla "forma parte de los esfuerzos internacionales para vencer a los grupos terroristas en Yemen" que los países de la coalición "seguirán persiguiendo" para "restablecer la seguridad en la región", agregó el texto.

- 'Ninguna resistencia' -

Previamente, un responsable militar que prefirió guardar el anonimato dio parte a la AFP de la toma de Mukalla. "Entramos en el centro de la ciudad y no encontramos ninguna resistencia por parte de los yihadistas de Al Qaida, que se replegaron hacia el oeste", en dirección al desierto en las provincias de Hadramut y Chabua, explicó por teléfono ese responsable.

Arabia Saudí y los Emiratos son los dos pilares de la coalición árabe, que inició su intervención en Yemen en marzo de 2015 para apoyar al Gobierno del presidente Abd Rabo Mansur Hadi en su guerra contra los rebeldes chiíes hutíes, respaldados por Irán. Estos se habían hecho con numerosos territorios y siguen todavía controlando la capital, Saná.

Esta guerra en uno de los países más pobres de la península Arábiga ha dejado 6.400 muertos desde marzo de 2015.

Además de Mukalla, una ciudad de 200.000 habitantes, las fuerzas yemeníes recuperaron el aeropuerto y un centro militar de Al Qaida en los alrededores de la ciudad, así como la terminal petrolera de Mina al Dhaba, más al este, indicaron fuentes castrenses.

Al Qaida en la Península Arábiga (AQPA) se hizo con el control de Mukalla el 2 de abril de 2015, donde impuso importantes restricciones a la población local y destruyó mausoleos y tumbas de santos musulmanes locales.

- Difícil misión -

AQPA, bien implantada en Yemen, y el grupo yihadista Estado Islámico (EI) han aprovechado mientras tanto el caos de la guerra para extender su influencia en el sur y el sureste del país.

Esta operación yihadista de gran amplitud en el sur de Yemen se produjo cuando representantes de los rebeldes hutíes y del Gobierno mantienen desde el jueves conversaciones de paz en Kuwait, apadrinadas por la ONU. Previamente, el 11 de abril, se instauró una tregua que no concierne a las organizaciones yihadistas.

Otras acciones parecidas fueron llevadas a cabo con éxito por las fuerzas favorables a Hadi, con el apoyo de la aviación de la coalición, contra Al Qaida en varios barrios de Adén, la segunda ciudad de Yemen, y en la provincia de Lahj.

Pero la misión para neutralizar a los yihadistas de AQPA se anuncia difícil. El domingo, un ataque con coche bomba atribuido por el Ejército a Al Qaida mató a siete soldados e hirió a 14 en otro bastión yihadista del sur de Yemen, Zinjibar. Según indicó un oficial a la AFP, las fuerzas regulares tuvieron que retirarse de esta ciudad tras entrar en ella la noche del sábado.

En el plano internacional, durante la cumbre entre el presidente de EEUU, Barack Obama, y los dirigentes del Golfo la semana pasada en Riad, EEUU estimó que resolver el conflicto entre el poder y los rebeldes hutíes en Yemen permitiría "concentrarse en amenazas como AQPA y otros grupos yihadistas en la región", como el EI.

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