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El presidente del FC Barcelona, Josep Maria Bartomeu (I), y Hiroshi Mikitani (D), presidente de Rakuten, sostienen la nueva camiseta del equipo en el estadio Camp Nou de Barcelona, el 16 de noviembre de 2016

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Rakuten, el gigante japonés de comercio en línea, se convertirá en el nuevo patrocinador del Barcelona, por un mínimo de 55 millones de euros anuales, tras el acuerdo alcanzado con el club de fútbol español.

- Comercio y servicios -

La actividad principal de esta compañía con sede en Tokio —cuyo nombre significa 'optimismo'— es el comercio en internet. Fue fundada en 1997 por el exbanquero Hiroshi Mikitani, en los albores del comercio electrónico.

También tiene otros negocios de servicios financieros y de viajes, y es propietaria de varios equipos deportivos profesionales.

En 2010, fue el centro de atención al decretar Mikitani que la lengua oficial de la empresa sería el inglés, para atraer a "los mejores talentos del mundo".

- Más de 13.000 trabajadores -

Rakuten tiene más de 13.000 empleados y compite en el mercado japonés con gigantes estadounidenses como Amazon o Yahoo. El año pasado facturó 714.000 millones de yenes (unos 6.500 millones de dólares), más del doble que los 346.000 millones de 2010.

En los últimos años, la compañía se ha extendido más allá de Japón, comprando compañías como Kobo (libros electrónicos) o Viber (aplicación de mensajería para móviles).

Aun así, también ha tenido algunos problemas en su expansión internaciona y, a principios de este año, anunció que cerraría algunas de sus tiendas en línea en Asia y varios centros de logística en Reino Unido, España y Austria.

- Un empresario visionario -

El presidente de Rakuten, Hiroshi Mikitani, de 51 años, empezó trabajando en el Industrial Bank of Japan, uno de los bancos más importantes del país. Luego fue trasladado a EEUU, donde obtuvo un Máster en Administración de Empresas (MBA) en Harvard.

En 1995, se lanzó por su cuenta, fundando Rakuten y haciéndose rápidamente millonario. Hoy tiene una fortuna valorada en 6.400 millones de dólares, según la revista Forbes.

Mikitani forma parte de un reducido grupo de empresarios japoneses considerados como visionarios, como Masayoshi Son, de la operadora SoftBank Group, o Tadashi Yanai, de la cadena de ropa Fast Retailing (Uniqlo).

- Negocios deportivos -

El acuerdo con el FC Barcelona tiene su origen en la relación de Mikitani con uno de los defensas del equipo, Gerard Piqué.

"Todo empezó con una cena organizada por Gerard Piqué en la casa de Mikitani en San Francisco," comentó el miércoles el presidente del Barça, Josep Maria Bartomeu.

Rakuten ya es propietario del equipo de béisbol Tohoku Rakuten Golden Eagles y del club de fútbol Vissel Kobe. Pero su acuerdo con el Barça es su paso más importante hasta ahora en el sector del deporte global.

El acuerdo para patrocinar al Barcelona con al menos 55 millones anuales es importante, pero no alcanza el récord mundial del estadounidense Chevrolet, que patrocina al Manchester United por unos 70 millones de dólares.

El FC Barcelona es considerado uno de los mejores equipos de fútbol del mundo, con estrella globales como el argentino Lionel Messi.

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