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Foto de una funcionaria contando votos en el referendo de reino Unido en Islington, Londres. Jun 23, 2016. REUTERS/Neil Hall

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Por Costas Pitas y Kylie MacLellan

LONDRES (Reuters) - El disputado referendo británico sobre si mantenerse o dejar la Unión Europea mostraba un resultado estrecho el viernes a medida que se daban a conocer los resultados, y la libra esterlina se desplomaba en medio de los crecientes temores del mercado a que la opción de abandonar el bloque se imponga.

Las casas de apuestas ajustaron sus ratios de pago para reflejar la probabilidad de una victoria del "Brexit", la opción que representa a quienes quieren dejar el bloque continental. Betfair colocaba esa probabilidad en un 79 por ciento.

Con resultados declarados en 206 de 382 centros de conteo más estimaciones parciales de partes de Irlanda del Norte, la opción a favor de salir de la UE se imponía con un 51,3 por ciento de los votos contra un 48,7 por ciento para la posibilidad de permanecer en el bloque.

Un resultado para que Reino Unido deje la UE podría generar una profunda incertidumbre en temas de comercio e inversión, animando a los movimientos euroescépticos en todo el continente.

Los resultados iniciales sugieren que la cantidad de personas que prefieren salir del bloque de 28 países ha superado las expectativas de las firmas encuestadoras.

No estaba claro si la esperada votación de la capital y en Escocia a favor de permanecer en la UE será suficiente para cambiar la tendencia.

"Creo que podría ser extremadamente reñido. Hay un voto de descontento", dijo John McDonnell, portavoz financiero del opositor Partido Laborista, que está a favor de seguir siendo parte de la Unión Europea.

La libra esterlina cotizaba con mucha volatilidad. A las 0248 GMT retrocedía un 8 por ciento frente al dólar y un 12 por ciento ante el yen.

"La libra está siendo abofeteada", dijo Tim Kelleher, de ASB Bank en Auckland. "Mientras pensábamos que 'permanecer' iba a ganar con claridad, ahora está muy claro que no será así".

La campaña de cuatro meses polarizó al país y el resultado electoral podría cambiar el futuro de Europa.

Si Reino Unido se convierte en el primer estado que se retira de la UE, sería el mayor revés para el bloque de 28 naciones desde su fundación. El grupo perdería a su segunda mayor economía y a una de sus principales potencias militares, al tiempo que podría provocar pedidos de votaciones similares por parte de políticos antieuropeos en otros países.

(Reporte adicional de Sarah Young y Ana Nicolaci da Costa; escrito por Estelle Shirbon y Elizabeth Piper; editado en español por Carlos Aliaga, Ana Laura Mitidieri, Carlos Serrano y Javier Leira)

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