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Un avión de American Airlines se prepara para aterrizar en el Aeropuerto Internacional José Marti, en La Habana, Cuba. 19 de septiembre de 2015. Cuba dijo el viernes que está preparada para dar la bienvenida a los vuelos comerciales regulares desde Estados Unidos a la isla que comenzarán la próxima semana tras haber estado suspendidos desde 1961, un paso positivo en el proceso de distensión entre Washington y La Habana. REUTERS/Carlos Garcia Rawlins/File Photo

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Por Nelson Acosta

LA HABANA (Reuters) - Cuba dijo el viernes que está preparada para dar la bienvenida a los vuelos comerciales regulares desde Estados Unidos a la isla que comenzarán la próxima semana tras haber estado suspendidos desde 1961, un paso positivo en el proceso de distensión entre Washington y La Habana.

La aerolínea JetBlue inaugurará los vuelos directos comerciales el 31 de agosto con un viaje entre Fort Lauderdale, Florida, hasta el aeropuerto de Santa Clara, a unos 270 kilómetros al este de La Habana, reportó la compañía estadounidense.

"Es un paso positivo y una contribución al proceso de mejoría de las relaciones entre Cuba y Estados Unidos", dijo el viceministro de Transporte cubano, Eduardo Rodríguez, citado por el diario estatal Granma.

La seguridad no será un compromiso únicamente con las compañías estadounidenses, "sino una práctica cotidiana con más de 110 aerolíneas que operan en nuestro país y con más de 600 aviones que sobrevuelan cada día el territorio nacional", añadió.

American Airlines planea seguir los pasos de su rival JetBlue en septiembre con vuelos programados desde la ciudad de Miami a varias provincias de Cuba; mientras que otras compañías estadounidenses como Frontier Airlines, Silver Airways y Southwest Airlines comenzarán a volar a la isla antes de que finalice el año.

Cuba y Estados Unidos firmaron un acuerdo en febrero para el restablecimiento de los vuelos regulares comerciales, incluyendo viajes de ida y regreso a 10 aeropuertos de la isla caribeña.

Según el pacto, el plan es que haya hasta 110 vuelos diarios entre los dos países antes de que finalice este año, incluyendo 20 a La Habana. Los vuelos a la capital aún están a la espera de la aprobación final del Departamento de Estado de Estados Unidos.

Alrededor de 17 vuelos chárter aterrizan diariamente desde Estados Unidos en la isla caribeña. Esta cantidad podría disminuir debido al auge gradual del servicio regular comercial.

Cuba ha experimentado un incremento del turismo desde que los gobiernos de La Habana y Washington anunciaron en diciembre de 2014 el inicio de un proceso para relanzar las relaciones diplomáticas y normalizar sus nexos bilaterales tras más de 50 años de hostilidad.

Unos 300.000 cubanos-estadounidenses que residen en Estados Unidos viajan a la isla cada año, según cifras oficiales. En el 2015, el Gobierno cubano reportó que 161.233 estadounidenses visitaron la isla, en comparación con los 91.254 en el 2014.

Bajo las regulaciones actuales del Gobierno de Barack Obama, los estadounidenses que viajen a la isla deben estar incluidos en las 12 categorías permitidas por el Departamento del Tesoro, entre ellas los intercambios académicos, deportivos, culturales y religiosos.

El turismo libre de estadounidenses a Cuba se mantiene prohibido debido al embargo comercial que aplica Washington a la isla hace más de medio siglo.

(Reporte de Nelson Acosta; Editado por Silene Ramírez)

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