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El secretario de Estado estadounidense, John Kerry, durante una conferencia en Finstadjordet, Noruega. 15 de junio de 2016. El secretario de Estado estadounidense, John Kerry, anunció el martes conversaciones de alto nivel con el Gobierno socialista de Venezuela para aliviar tensiones, apenas unas horas después de respaldar la convocatoria a un referéndum que podría acortar el mandato del presidente Nicolás Maduro. REUTERS/Evan Vucci, Pool)

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Por Lesley Wroughton

SANTO DOMINGO (Reuters) - El secretario de Estado estadounidense, John Kerry, anunció el martes conversaciones de alto nivel con el Gobierno socialista de Venezuela para aliviar tensiones, apenas unas horas después de respaldar la convocatoria a un referéndum que podría acortar el mandato del presidente Nicolás Maduro.

Kerry dijo que las conversaciones comenzarían inmediatamente en Caracas y que serán lideradas por Thomas Shannon, un veterano de la diplomacia de Estados Unidos en la región. Los intentos de diálogo el año pasado entre los enemigos ideológicos se estancaron por la profundización de la crisis en Venezuela.

Ambas naciones ha estado enfrentadas diplomáticamente desde los gobiernos de Hugo Chávez y George W. Bush. Kerry dijo que el objetivo es ir más allá de "la vieja retórica".

"Me he comprometido a ver si esto puede funcionar, así que vamos a ver si podemos mejorar la relación", agregó a periodistas después de hablar con su par venezolana, Delcy Rodríguez, en el marco de una reunión de la Organización de Estados Americanos (OEA) en República Dominicana.

Las conversaciones también estarían encaminadas a fomentar el diálogo entre el Gobierno y la oposición de Venezuela, dijo Kerry.

Más tarde, Maduro sostuvo que la reunión de Kerry y Rodríguez fue "respetuosa" y duró 40 minutos. "Fue una reunión respetuosa donde nosotros le exigimos al gobierno de Estados Unidos respeto a la independencia de Venezuela, a la soberanía de Venezuela", sostuvo el mandatario durante un acto con educadores.

Venezuela y Estados Unidos carecen de embajadores desde el 2008, cuando Chávez expulsó al representante de Washington tras acusarlo de espionaje.

Desde entonces e incluso tras la asunción de Maduro en abril del 2013, los roces entre los socios comerciales han sido constantes. Pero, a pesar de las amenazas, Estados Unidos se mantiene como el principal mercado para el crudo venezolano.

"Le propongo al secretario John Kerry: vamos a designar embajadores. Estoy listo para designar embajador en Washington", dijo Maduro. "¿Por qué tienen embajadores en Beijing, Vietnam y La Habana, y no en Caracas?".

APOYO AL REVOCATORIO

Venezuela, otrora uno de los países más prósperos de América Latina, actualmente enfrenta una severa desaceleración económica. Largas filas de personas que buscan alimentos y medicinas han agravado las protestas mientras la oposición presiona por la celebración del referéndum.

En un discurso a los delegados de la OEA, Kerry dio su respaldo al revocatorio y pidió a la administración de Maduro que libere a los presos políticos y respete los derechos de las personas a recurrir a los mecanismos constitucionales para expresar su voluntad, un respaldo de Washington a duras críticas del jefe de la OEA, Luis Almagro, contra Maduro.

"Estados Unidos se une al secretario general Almagro y otros en la comunidad internacional para pedir al Gobierno venezolano que libere a los presos políticos, el respeto a la libertad de expresión y de reunión, el alivio de la escasez de alimentos y medicinas y que cumpla con sus propios mecanismos constitucionales, incluyendo una convocatoria a referendo en tiempo y forma", dijo Kerry.

Sus comentarios a los 34 miembros del principal cuerpo diplomático de las Américas fueron la muestra más fuerte de apoyo hasta ahora de Estados Unidos al polémico referéndum.

La oposición venezolana acusa al Consejo Nacional Electoral de dilatar el proceso ya que si se realiza el próximo año, de ser revocado, sería el vicepresidente quien completaría el periodo de Maduro hasta principios del 2019.

De hecho, Maduro dijo el fin de semana que cualquier consulta de este tipo se celebraría en el 2017 como muy pronto, en respuesta a la presión opositora.[InL1N1930GA]

Los comentarios de Kerry provocaron una furiosa respuesta de Rodríguez, quien acusó a Washington y a Almagro de "bullying de una derecha internacional".

Almagro es "promotor de un golpe de Estado en Venezuela y actúa en favor de los factores opositores que pretenden, por vía de la violencia, derrocar a un Gobierno constitucional".

"Este secretario general es mandado por Washington, sirve de agente de Washington, yo sé que esto causa risa, pero es la verdad. Está en la nómina de Washington para intervenir en los asuntos internos de Venezuela", enfatizó.

Kerry fue más conciliador tras su primera reunión bilateral con Rodríguez y dijo que Estados Unidos no apoyó una iniciativa de Almagro de suspender a Venezuela de la OEA por presuntas violaciones a la "carta democrática" del grupo regional.

"Estados Unidos no está tomando esa posición, no estamos presionando para una suspensión. No creo que sea constructiva", dijo.

A pedido de Almagro, la OEA celebrará una reunión la próxima semana para iniciar el proceso que podría terminar en la suspensión de Venezuela. Pero el ex canciller uruguayo está aislado en el grupo, ya que hasta los gobiernos de derecha de la región que se oponen a Maduro están poniendo obstáculos a esta opción.

El Gobierno y la oposición de Venezuela se han reunido por separado en las últimas semanas con mediadores en República Dominicana para explorar posibilidades de diálogo, pero poco se ha avanzado.

(Escrito por Frank Jack Daniel; Reporte adicional de Diego Oré y Andrew Cawthorne en Caracas; Editado por Silene Ramírez y Carlos Serrano)

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