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La justice sud-africaine a condamné vendredi à 40 ans de prison un trafiquant thaïlandais de cornes de rhinocéros, qui était à la tête d'un réseau d'exportation frauduleuse de cornes issues de la chasse légale. L'homme revendait la corne sur le marché noir de la médecine traditionnelle asiatique.

L'accusé, âgé de 44 ans, avait plaidé coupable des faits qui lui étaient reprochés. Au cours de son procès, il avait reconnu avoir obtenu frauduleusement des permis de chasse, et avoir ensuite organisé l'exportation de 26 cornes.

Il rémunérait des complices et des prostituées qui se faisaient passer pour des chasseurs, afin obtenir le droit d'exporter la précieuse corne en tant que "trophée".

La chasse aux rhinocéros est autorisée en Afrique du Sud, mais la délivrance des permis se fait au compte-gouttes et seuls les chasseurs affiliés à une association dûment enregistrée peuvent en bénéficier. Ils doivent être accompagnés d'un garde-chasse pendant la chasse. L'exportation des trophées est limitée et contrôlée.

Explosion du trafic

Cette condamnation, extrêmement lourde, reflète l'inquiétude de l'Afrique du Sud face à l'explosion du trafic de cornes de rhinocéros. Dans les parcs fréquentés par les touristes, le braconnage est devenu une activité très lucrative, et au moins 488 rhinocéros ont déjà été tués depuis janvier, dont plus de 300 dans le célèbre parc Kruger à la frontière du Mozambique.

Le parquet général s'est dit "très heureux" de ce verdict. "Nous pensons qu'il va envoyer un message très fort: nous, Sud-Africains, nous allons faire tout ce qui est en notre pouvoir pour préserver notre patrimoine", a déclaré sa porte-parole, Phindi Louw.

Les cornes sont de plus en plus recherchées par la médecine traditionnelle asiatique, qui leur prête toutes sortes de vertus curatives. La corne de rhinocéros est composée exclusivement de kératine, la même matière que les ongles humains, et ne possède aucune vertu reconnue par la science.

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ATS