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Les troupes irakiennes en route pour l'aéroport de Mossoul

KEYSTONE/EPA/BASEL RASOL

(sda-ats)

Les forces irakiennes sont entrées jeudi dans l'aéroport de Mossoul. L'assaut de cette place stratégique a été déclenché au 5e jour de l'offensive pour finir de reprendre la totalité de la ville, dernier grand bastion du groupe extrémiste Etat islamique (EI) en Irak.

"Nous sommes entrés dans l'aéroport et nos unités du génie sont en train de nettoyer les routes" des engins explosifs laissés par l'EI, a indiqué Hicham Abdul Kadhem à des journalistes de l'AFP sur le terrain. Commandant du régiment Scorpion des Forces d'intervention rapide (FIR), l'officier mène cette offensive avec la police irakienne.

Les forces irakiennes contrôlent les parties sud et ouest de l'aéroport, a-t-il précisé. C'est la première fois que des troupes irakiennes pénètrent dans l'enceinte de l'aéroport de cette grande ville du nord depuis que les djihadistes de l'EI se sont emparés de la zone en juin 2014.

Confiance à bord des pick-ups

L'avancée des forces irakiennes est soutenue par des frappes aériennes de la coalition internationale dirigée par Washington. Des véhicules blindés américains circulaient vers l'aéroport désaffecté, porte d'entrée vers les quartiers occidentaux de la grande ville toujours aux mains des djihadistes. Des avions, des drones et des hélicoptères appuyaient l'offensive lancée jeudi matin.

Les combattants apparaissaient souriants et confiants en partant à bord de pick-ups de la localité d'Al-Bousseif, qui surplombe l'aéroport. Apparaissaient au loin les premiers immeubles du sud de Mossoul. Ces derniers jours, les forces irakiennes avaient consolidé leurs positions et repris plusieurs zones autour de Mossoul, permettant à des centaines de civils de fuir leurs villages.

Encore 2000 combattants

Le nombre exact de djihadistes présents sur l'aéroport n'est pas connu, mais des images satellites ont montré qu'ils avaient endommagé la piste. Le commandement régional a également annoncé que les forces d'élite du contre-terrorisme avaient pénétré sur la base militaire voisine de Ghazlani. Cette base accueillait des soldats irakiens avant l'arrivée de l'EI.

Le colonel John Dorrian, porte-parole de la coalition, a indiqué mercredi que des soldats américains "avaient essuyé des tirs en différentes occasions". "Ils ont riposté dans et autour de Mossoul", a-t-il dit, sans vouloir préciser s'il y avait eu des blessés.

La reprise de l'aéroport va ouvrir la voie à un assaut sur la périphérie sud-ouest de Mossoul, à proximité des rives du Tigre, le fleuve qui coupe la ville en deux. Selon des responsables américains du renseignement, quelque 2000 combattants de l'EI restent toujours retranchés dans Mossoul. Leur nombre était estimé à entre 5000 et 7000 avant le début de l'offensive sur la ville le 17 octobre.

ATS

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