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Médicament anti-douleur le plus vendu dans le monde, le paracétamol pourrait ne pas être aussi inoffensif que certains l'imaginent et accroître, à haute dose et à long terme, les risques rénaux et cardiovasculaires, selon une étude britannique. Rien qu'en France, près de 500 millions de boîtes ont été vendues en 2012.

Alors qu'on connaissait déjà la toxicité du paracétamol pour le foie en cas d'abus, des chercheurs britanniques se sont penchés sur les conséquences d'une prise régulière et à long terme du médicament. Le paracétamol (ou acétaminophène) est vendu dans le monde entier, la plupart du temps sans ordonnance, sous des marques diverses (Doliprane, Efferalgan en France, Tylenol en Amérique du nord).

En se fondant sur huit études existantes, les chercheurs, dirigés par le Pr Philip Conaghan de l'hôpital britannique de Leeds, ont montré un taux de mortalité accru pouvant atteindre 63% chez les patients consommant de manière répétée des doses importantes de paracétamol (3 g par jour).

La prise régulière de paracétamol augmente également le risque de maladies cardiovasculaires, d'hémorragies digestives et de problèmes rénaux, selon l'étude publiée par la revue britannique "Annals of The Rheumatic Diseases", qui dépend du groupe "British Medical Journal" (BMJ).

Qualités du paracétamol

Faible dans l'absolu, le risque est, selon les chercheurs, d'autant plus important que la consommation est forte et qu'elle dure longtemps. "L'étude montre que quand on dépasse 3 grammes par jour pendant deux semaines ou plus on commence à rentrer dans une zone à risque plus élevé", résume François Chast, chef du service de pharmacie clinique à l'Hôpital Cochin-Hôtel Dieu.

Il ajoute toutefois qu'en dépit de la démonstration d'une "augmentation discrète mais réelle de la toxicité", l'étude "ne remet pas en cause les qualités du paracétamol qui reste très utile contre la douleur et la fièvre et présente moins d'effets secondaires que l'aspirine ou les anti-inflammatoires non stéroïdiens (AINS), comme l'ibuprofène".

Son point de vue est partagé par d'autres spécialistes. "Le paracétamol est un médicament remarquablement efficace et sûr", souligne le Pr Philippe Even, auteur avec Bernard Debré du "Guide des 4000 médicaments utiles, inutiles ou dangereux".

Le Pr Jean-Paul Giroud, spécialiste français en pharmacologie, indique pour sa part que la prise ne doit pas dépasser 3 g en 24 heures et qu'"il ne faut pas l'associer à l'alcool qui potentialise (renforce) sa toxicité sur le foie".

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ATS