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Seul grand singe d'Asie, l'orang-outan est une espèce menacée d'"extinction imminente", selon les Nations unies (archives).

KEYSTONE/AP Chicago Zoological Society/JIM SCHULZ

(sda-ats)

Deux bébés orangs-outans, une cinquantaine de tortues et six ratons-laveurs ont été sauvés des griffes des trafiquants au moment de leur passage à la frontière entre la Malaisie et la Thaïlande. Les animaux étaient dissimulés dans des valises, selon les autorités.

"Le suspect a été embauché pour transporter les animaux depuis l'Etat de Perlis en Malaisie jusqu'à Hat Yai (en Thaïlande) pour 1000 bahts (26 euros)", a expliqué jeudi Prach Kongthong, officier en charge de la protection de la faune dans l'extrême sud de la Thaïlande.

Agé de 63 ans, ce Malaisien tentait mercredi de passer la frontière dans la province de Songkhla, une région en proie à une rébellion indépendantiste musulmane qui est aussi une zone de trafics où transitent aussi bien des migrants que des armes ou de la drogue. Il n'a donné aucune précision sur l'origine des animaux et la personne à laquelle il devait les remettre.

Les deux petits orangs-outans, âgés d'à peine six mois, seront transférés dans un centre de rééducation de la région. Ces animaux, originaires des forêts tropicales humides de Bornéo et de Sumatra, sont souvent l'objet de contrebande en Asie du Sud-Est, où ils sont vendus à des zoos privés ou comme animaux de compagnie.

Espèce menacée

Seul grand singe d'Asie, l'orang-outan est une espèce menacée d'"extinction imminente", selon les Nations unies.

Ce primate arboricole vit en liberté dans des forêts tropicales humides qui se réduisent comme une peau de chagrin sous l'effet de la déforestation légale ou sauvage, pour accroître les plantations d'huile de palme.

Les orangs-outans ne seraient plus que 100'000 à Bornéo, la quatrième plus grande île au monde répartie entre trois pays -- Indonésie, Malaisie et Brunei. D'ici à 2025, ils pourraient ne plus être que 47'000.

En 2015, la Thaïlande avait renvoyé en Indonésie un groupe d'orangs-outans victimes de contrebande, après des années de querelles diplomatiques entre les deux pays à la suite de leur découverte à l'abandon sur une route thaïlandaise.

ATS