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Antoine Bellier (19 ans) vivra sa première titularisation en Coupe Davis vendredi en Ouzbékistan, où la Suisse aura bien du mal à conserver sa place dans le groupe mondial.

Le gaucher genevois de 1m96, 507e du classement ATP, avait effectué ses débuts dans la compétition en mars en Italie, s'inclinant 6-3 6-2 face à Paolo Lorenzi dans un cinquième match sans enjeu. Sa titularisation peut surprendre, dans la mesure où il a subi la loi de son "concurrent" Johan Nikles il y a quelques jours en finale du tournoi Future de Sion.

Vendredi, Antoine Bellier défiera pour la première fois Denis Istomin (ATP 113) dans le premier match prévu sur la terre battue de l'Olympic Tennis School de Taskent (dès 7h en Suisse). Le deuxième match de la journée mettra aux prises le no 1 helvétique Henri Laaksonen (ATP 138) et le no 2 ouzbèke farrukh Dustov (ATP 237), qui n'ont encore jamais été opposés.

Battue 5-0 en Italie au 1er tour, l'équipe de Suisse peut s'attendre à souffrir ce week-end en l'absence de Stan Wawrinka et Roger Federer, mais aussi de Marco Chiudinelli. Brillant en mars 2015 à Liège avec deux succès obtenus en cinq sets face à des joueurs mieux cotés (Ruben Bemelmans et Steve Darcis) mais impuissant une année plus tard en Italie, Henri Laaksonen endosse une nouvelle fois le costume de leader de l'équipe de Suisse.

Le Schaffhousois sera sous pression. Son duel prévu vendredi face à l'expérimenté Farrukh Dustov (30 ans) s'annonce déjà crucial. On imagine en effet mal Antoine Bellier vaincre l'ex 33e joueur mondial Denis Istomin vendredi. Le meilleur joueur ouzbèke ne pointe certes plus qu'à la 113e place du classement ATP, et la terre battue n'est pas sa surface de prédilection.

Mais Denis Istomin demeure largement supérieur au Genevois, qui disputera pour la première fois un match au meilleur des cinq sets. Et le 16e de finaliste du dernier Wimbledon voudra tout faire pour ne pas laisser passer une opportunité inespérée d'offrir à l'Ouzbékistan une première promotion dans le groupe mondial, après six barrages perdus dont deux lors des deux précédentes saisons.

L'équipe de Suisse ne partira pas non plus favorite en double, où Severin Lüthi devrait aligner Adrien Bossel et Johan Nikles. Si l'on excepte le succès inoubliable obtenu par le duo Federer/Wawrinka en finale de l'édition 2014 à Lille, la Suisse reste sur cinq défaites d'affilée dans la spécialité. Habitués à jouer ensemble dans cette compétition, Dustov/Istomin avaient quant à eux obtenu un point capital en juillet face à la Chine. Le spectre d'une troisième relégation en dix ans plane donc au-dessus de l'équipe de Suisse, après celles consommées en 2007 en République tchèque puis en 2010 au Kazakhstan.

Tashkent. Coupe Davis. Barrage de promotion/relégation dans le groupe mondial (terre battue): Ouzbékistan (Denis Istomin/ATP 113, Farrukh Dustov/ATP 237, Sanjar Fayziev/ATP 634, Jurabek Karimov/ATP 769) - Suisse (Henri Laaksonen/ATP 138, Adrien Bossel/ATP 498, Antoine Bellier/ATP 507, Johan Nikles/ATP 668). Le tirage au sort. Vendredi. Dès 7h (heure suisse): Istomin - Bellier, suivi de Dustov - Laaksonen. Samedi. Dès 9h: Dustov/Istomin - Bossel/Nikles. Dimanche. Dès7h: Istomin - Laaksonen, suivi de Dustov - Bellier.

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ATS