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Introduite en Europe dès 1982 pour la lutte biologique en raison de sa voracité envers les pucerons, la coccinelle asiatique Harmonia axyridis a été repérée en Suisse pour la première fois en 2006 (archives).

KEYSTONE/ALESSANDRO DELLA BELLA

(sda-ats)

La coccinelle asiatique peut arborer jusqu'à 200 motifs colorés différents grâce aux variations d'un seul gène. C'est ce qu'indique une étude de chercheurs français parue dans la revue Current biology.

Les "bêtes à bon Dieu" revêtent des parures variées. Mais pourquoi certaines coccinelles sont-elles noires avec deux pois rouges quand d'autres en comptent 20, tandis que leurs congénères sont rouges avec des pois noirs?

C'est la question à laquelle ont voulu répondre l'équipe de Mathieu Gautier, à l'Institut national de la recherche agronomique (Inra) de Montpellier, et des chercheurs du Centre national de la recherche scientifique (CNRS) de Marseille.

Les scientifiques se sont penchés sur Harmonia axyridis, la coccinelle asiatique ou arlequin massivement importée en Europe et aux États-Unis pour la lutte biologique. Ils ont identifié la région du génome associée à ces motifs en comparant le génome de coccinelles de différentes couleurs dans le monde entier.

Ce gène, appelé "pannier", "est activé pendant le développement des coccinelles, et notamment dans les élytres (ndlr: les ailes antérieures), au moment de leur formation", expliquent-ils dans un communiqué.

L'endroit où le gène s'active sur l'aile de la jeune coccinelle préfigure la formation d'une pigmentation noire chez l'adulte. Sans l'activation de ce gène, la coccinelle serait d'un rouge plus ou moins soutenu, pouvant tirer jusqu'au jaune.

Symbole de la lutte biologique contre les pucerons et appréciée pour sa voracité, la coccinelle asiatique s'est rapidement montrée envahissante. Menaçant désormais ses cousines européennes, elle est soupçonnée d'être porteuse de parasites mortels pour les autres coccinelles.

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ATS