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Le premier ministre australien Malcolm Turnbull discute avec deux de ses compatriotes en uniformes de la première guerre mondiale.

KEYSTONE/EPA POOL/JIM HOLLANDER / POOL

(sda-ats)

Dirigeants israéliens, australiens et néo-zélandais ont marqué mardi le centenaire d'une charge de cavalerie connue sous le nom de "bataille de Beer-Sheva". Cette bataille a été un tournant de la Grande guerre qui a précipité la chute de l'empire Ottoman.

"Il y a exactement 100 ans, les valeureux soldats du corps d'armée australien et néo-zélandais (Anzac) ont libéré Beer-Sheva pour les fils et les filles d'Abraham et (...) permis au peuple juif de faire son retour dans l'Histoire", a proclamé le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu.

"Israël rend hommage au sacrifice de ces valeureux soldats. Nous ne les oublierons jamais", a-t-il ajouté, en présence de son homologue australien Malcolm Turnbull et de la gouverneure générale de Nouvelle-Zélande, Patricia Reddy.

Cette bataille "est devenue partie intégrante de notre histoire, de notre conscience" collective, a pour sa part déclaré M. Turnbull. Cette victoire, et l'avancée des troupes britanniques en Palestine, "n'a pas créé l'Etat d'Israël mais a rendu son existence possible".

Déclaration Balfour

Dans le cas contraire, "la Déclaration Balfour n'aurait été que des mots creux", a-t-il relevé. Ce texte, dont le centenaire sera célébré jeudi, porte le nom du ministre britannique des Affaires étrangères Arthur Balfour. Le 2 novembre 1917, celui-ci avait indiqué que Londres considérait "favorablement l'établissement en Palestine d'un foyer national pour le peuple juif".

La charge de Beer-Sheva a "bouleversé la donne politique de cette région", a abondé Mme Reddy.

Selon les organisateurs, 3000 touristes australiens et néo-zélandais ont assisté aux cérémonies de Beer-Sheva, capitale du désert du Néguev (sud) d'ordinaire calme mais soudainement agitée par la présence de hauts responsables, forces de sécurité et médias internationaux.

Agitant des drapeaux d'Israël, plus d'un millier d'élèves ont aussi participé aux cérémonies, animant le passage de la centaine de cavaliers australiens en tenue d'époque. Une reconstitution de la bataille devait avoir lieu dans l'après-midi.

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ATS