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Le volcan Mayon s'est réveillé à la mi-janvier.

KEYSTONE/EPA/FRANCIS R. MALASIG

(sda-ats)

Des millions de tonnes de cendres et de rochers crachées par le volcan Mayon en éruption aux Philippines, mélangées à la pluie, menacent d'engloutir les habitants aux alentours, ont averti samedi les autorités. Des dizaines de milliers d'entre eux ont déjà fui.

L'institut philippin de volcanologie et de sismologie a lancé cet avertissement, tandis que de fortes pluies s'abattent sur la région. Le volcan, d'où jaillissent de la lave incandescente et d'énormes nuages de cendres chaudes, s'est réveillé à la mi-janvier.

Les cendres volcaniques, les roches et l'eau de pluie pourraient former d'énormes et rapides coulées boueuses, nommées "lahars", susceptibles d'emporter des villages entiers. L'institut demande aux responsables d'évacuer les habitants vivant près des rivières.

25 millions de m3 de cendres

Plus de 84'000 personnes ont déjà été évacuées d'une zone de neuf kilomètres autour du volcan. "S'il y a des retombées de cendres et des fortes pluies, cela peut devenir un lahar", a déclaré le directeur de l'institut. "L'important est de partir lorsqu'il y a de fortes pluies", a-t-il ajouté. "C'est une mesure de précaution".

Dans un précédent bulletin, l'institut avait précisé que 25 millions de mètres cubes de cendres et autres matériaux volcaniques avaient été émis récemment par le volcan Mayon, se répandant sur ses flancs et dans les zones avoisinantes.

En août 1986, une éruption du même volcan n'avait pas directement fait de morts, mais une avalanche de matériaux volcaniques déposés sur ses flancs, déclenchée quatre mois plus tard par un typhon, avait tué un millier de personnes.

Les Philippines se situent sur la "ceinture de feu" du Pacifique, zone où se rencontrent des plaques tectoniques, ce qui produit une fréquente activité sismique et volcanique.

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ATS