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La NASA a démenti jeudi que le robot américain Curiosity ait fait une découverte majeure sur Mars en réponse à de récents propos d'un scientifique de la mission. Il y a deux semaines, il avait évoqué dans une interview une annonce propre à "entrer dans les livres d'histoire".

"A ce stade de la mission, les instruments du robot n'ont détecté aucune indication définitive de matière organique martienne", a écrit l'agence spatiale américaine dans un communiqué.

La mission Curiosity, prévue pour durer aux moins deux ans, a commencé il y a moins de quatre mois avec l'arrivée du robot sur la planète rouge le 6 août. Son objectif est de déterminer si l'environnement a été propice dans le passé à la vie microbienne.

Les déclarations de John Grotzinger, responsable de la mission scientifique de Curiosity depuis le Jet Propulsion Laboratory (JPL) à Pasadena (Californie) à la radio publique NPR il y a deux semaines avaient enflammé Internet, suscitant d'innombrables spéculations.

Propos minimisés

Il avait refusé d'en dire davantage, expliquant qu'il s'agissait de résultats préliminaires devant être confirmés, un processus qui peut prendre plusieurs semaines.

La semaine dernière, le porte parole du JPL avait déjà fortement minimisé les propos de John Grotzinger. "Concernant sa remarque sur les 'livres d'histoire', la mission dans son ensemble est de nature à entrer dans les livres d'histoire (...) il n'y a rien de spécifique à venir qui soit bouleversant", avait-il affirmé.

"L'équipe scientifique analyse les données d'un échantillon du sol martien, mais elle ne peut pas en parler pour le moment", a poursuivi le porte-parole. "Cela ne change pas des procédures habituelles: elle veut confirmer les premiers résultats avant de les rendre publics".

Fin septembre, Curiosity avait découvert des graviers et cailloux provenant du lit d'une ancienne rivière, confortant les hypothèses d'un passé humide de la planète rouge.

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ATS