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Le gecko est une espèce qui vit sur plusieurs continents (archives).

KEYSTONE/AP/BULLIT MARQUEZ

(sda-ats)

Une espèce de gecko récemment découverte à Madagascar possède une aptitude étonnante: pour échapper à ses prédateurs, il peut abandonner ses écailles et sa peau, qui repousseront en quelques semaines.

De nombreux lézards peuvent se séparer sans mal de leur queue si un prédateur la saisit, mais les geckos nouvellement découverts (Geckolepis megalepis) vont beaucoup plus loin pour leur survie. Ils sont munis de larges écailles, comme des poissons, qui se détachent très facilement.

Cette faculté leur permet de s'échapper de la mâchoire d'un prédateur, allant aussi jusqu'à se détacher de leur peau si nécessaire, expliquent des chercheurs dont la découverte paraît mercredi dans la revue scientifique PeerJ.

Bien que plusieurs autres espèces de geckos puissent aussi perdre leur peau s'ils sont saisis avec beaucoup de force par un prédateur, les Geckolepis megalepis peuvent le faire aisément au moindre contact.

Etude compliquée

Et alors que pour les autres espèces de ces lézards, il faut attendre longtemps pour qu'ils régénèrent leurs écailles, quelques semaines suffisent pour les Geckolepis megalepis.

Ces caractéristiques biologiques étonnantes ont fortement compliqué l'étude scientifique de ces animaux. Quand les chercheurs ont commencé à les examiner, ils devaient par exemple utiliser du coton pour les attraper afin d'éviter qu'ils ne perdent entièrement leur peau.

Aujourd'hui, ils les capturent sans les toucher en les piégeant dans des sacs en plastique. Les scientifiques ont déterminé que ce genre de gecko compte en fait treize lignées génétiquement distinctes, et non pas deux ou trois comme estimé jusqu'alors.

Le Geckolepis megalepis a pu être identifié rapidement comme étant une lignée spécifique en raison de ses écailles de très grande taille.

Ce mécanisme de régénération, qui n'est pas bien compris, pourrait avoir des applications en médecine. Des recherches sont en cours, basées sur des études sur les salamandres capables de régénérer leurs membres et organes, et les lézards dont la queue repousse.

ATS

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