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Washington - Des indices d'un festin datant d'environ 12'000 ans, soit avant le début de l'agriculture, ont été mis au jour dans une grotte servant de lieu de sépulture en Galilée, dans le nord-est d'Israël. C'est que révèle une recherche publiée au Etats-Unis.
Jusqu'ici, les chercheurs soupçonnaient l'existence de festins avant la période du néolithique, qui a débuté il y a environ 11'500 ans. Mais ils n'en avaient aucune preuve, relève Natalie Munro, de l'Université du Connecticut, principal auteur de cette étude parue dans les Annales de l'Académie nationale américaine des sciences (PNAS).
"Cette découverte représente la première preuve solide confirmant l'hypothèse selon laquelle les festins de groupe existaient déjà et peut-être assez fréquemment au début de la période de transition avec le début de l'agriculture", ajoute-t-elle. Le néolithique, qui s'achève vers 3500 ans avant JC, est la période durant laquelle les humains sont passés de l'état de prédateurs à celui d'agriculteurs et de bergers.
Rites funérairesNatalie Munro et son collègue Leore Grosman, de l'Université hébraïque de Jerusalem, ont découvert les restes d'au moins 71 tortues et de trois autres animaux sauvages, une densité inhabituellement élevée pour cette période, dans deux fosses creusées de façon particulière. Les carapaces de tortues et les ossements des autres animaux portaient des marques indiquant qu'ils avaient été dépecés et cuits pour la consommation humaine.
Une fosse a été creusée dans le cadre d'un rituel de sépulture humaine et l'autre dans celui d'un festin. Dans la première, les carapaces de tortues étaient disposées dessous, autour et au-dessus des restes d'une vieille femme enterrée apparemment selon des rites, ce qui laisse penser que le festin était organisé à l'occasion de ces funérailles.
La viande qui provenait des tortues seules pourrait avoir nourri environ 35 personnes, ont calculé les auteurs de l'étude. Selon Natalie Munro, il s'agit "d'une estimation minimum".

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ATS