Des archéologues ont annoncé lundi avoir localisé dans le centre d'Israël l'emplacement d'une ancienne ville philistine. Selon l'histoire biblique, David y avait trouvé refuge alors qu'il était poursuivi par le roi Saül.

"Ce n'est pas sûr à 100% mais je dirais qu'il y a 90% de chances que ce soit la ville biblique de Ziklag", a indiqué le professeur Yossef Garfinkel qui dirige l'Institut d'archéologie de l'université hébraïque de Jérusalem. M. Garfinkel et Saar Ganor, de l'Autorité israélienne des antiquités, ont mené des fouilles sur trois zones principales, réparties sur plus de 1000 m2.

Le site, qui surplombe des dizaines d'hectares de champs de blé, se trouve à Khirbet al-Raï, près de Kiryat Gat, dans le centre d'Israël. La ville de Ziklag était dominée par un roi philistin qui régnait sur la ville voisine de Gath, après l'arrivée dans la région au 12e siècle avant J.C. des "peuples de la mer", tels qu'étaient appelés les Philistins dans les écrits bibliques et égyptiens.

Sa localisation faisait jusqu'à présent l'objet de controverses scientifiques, 12 localités possibles ayant été recensées. Aucune trace suffisante d'occupation philistine et juive n'avait en effet permis d'identifier la ville du récit biblique, explique le professeur Garfinkel.

Poteries datant de l'époque du roi David

La proximité du site avec la ville philistine de Gath, mais aussi la découverte d'objets typiques de la civilisation philistine, ainsi que des centaines de poteries datant de l'époque du roi David ont amené les chercheurs à estimer qu'il s'agissait de Ziklag. Pour le professeur Garfinkel, Ziklag est une découverte majeure qui atteste, selon lui, que le personnage de David n'est pas mythologique.

Les Philistins sont arrivés dans la région au XIIe siècle av. J.C., des tests ADN sur leurs ossements ayant récemment révélé qu'ils venaient du sud de l'Europe. Ils dominaient le territoire correspondant aujourd'hui au centre et au sud d'Israël, ainsi qu'à la bande de Gaza et étaient un ennemi redouté des royaumes juifs.

Dans le récit biblique, David, poursuivi par le roi Saül qui tente de le tuer, se rend auprès du roi de Gath pour qu'il le protège, et celui-ci lui propose de se rendre à Ziklag, non loin.

Selon le premier livre de Samuel, lorsque Saül apprend que David se trouve dans le royaume de Gath, "il cessa de le poursuivre". David a ensuite dirigé la ville de Ziklag puis deviendra le deuxième roi d'Israël après la mort de Saül, selon la Bible.

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