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Washington - La Voie lactée compterait plusieurs milliards de planètes de la même taille que la Terre. Certaines sont potentiellement habitables, révèle une étude publiée jeudi par la Nasa.
Le résultat de cette étude est le fruit du recensement planétaire le plus étendu et le plus tangible de ce type jamais effectué, a souligné l'agence spatiale américaine, qui a commandé à l'Université de Californie cette recherche publiée par la revue "Science".
"Il s'agit du résultat statistique d'années de traque de planètes", observe l'astronome Geoff Marcy de l'Université de Californie à Berkeley, l'un des principaux co-auteurs de cette recherche.
"Les données récoltées nous disent que notre galaxie, qui contient quelque 200 milliards d'étoiles, compte au moins 46 milliards de planètes de la même taille que la Terre, sans compter celles dont l'orbite est plus éloignée de leur astre dans la zone habitable" ni trop chaude, ni trop froide, où l'eau peut exister à l'état liquide, ajoute ce chercheur.
Potentiellement habitablesCette recherche fournit aussi d'innombrable indices montrant que les planètes potentiellement habitables pourraient être légion, relèvent les auteurs de l'étude. De telles planètes orbiteraient leur étoile à une distance où les températures seraient propices à la vie.
Les astronomes ont scruté durant cinq ans 166 étoiles situées dans un rayon de 80 années-lumière de la Terre - une année-lumière équivaut à 9460 milliards de kilomètres. Ils ont recherché des planètes de différentes tailles allant de trois à mille fois la masse de la Terre.
Toutes les planètes faisant partie de cette recherche avaient une orbite proche de leur étoile et les résultats de ce recensement montrent davantage de petites planètes que de grandes, ce qui indique que les planètes de petite taille sont les plus fréquentes dans la Voie lactée.

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ATS