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Ils étaient des milliers à faire la file devant les entrées du stade de l'armée de l'air égyptienne, dans la banlieue du Caire, pour assister à la messe du pape François.

KEYSTONE/EPA/MOHAMED HOSSAM

(sda-ats)

Des milliers de pèlerins se rendaient samedi matin dans un stade de la banlieue du Caire pour assister à la messe donnée par le pape François. Le souverain pontife effectue une visite de deux jours en Egypte, où les chrétiens sont menacés par des attentats.

A l'entrée du stade de l'armée de l'air égyptienne d'une capacité de 30'000 places, les fidèles arrivaient le matin à bord d'une noria de bus passant plusieurs barrages de police, a constaté un journaliste de l'AFP.

Des soeurs vêtues en gris et beige, des scouts couverts de badges, des familles, des hommes en costumes, des jeunes en jeans, des prêtres orthodoxes et catholiques, des personnes âgés marchant avec des cannes, avançaient lentement aux abords des différentes entrées du stade.

Le pape, debout à l'arrière d'une petite voiture, est apparu dans le stade saluant les fidèles. Après avoir plaidé la veille pour la tolérance et le dialogue entre musulmans et chrétiens, le chef spirituel de près de 1,3 milliard de catholiques dans le monde devait diriger la messe à partir de 10h00.

En arabe et en latin

Le rassemblement religieux devait réunir tous les rites catholiques du pays, notamment les églises copte, arménienne, maronite et melkite. Le pontife, âgé de 80 ans, devait prononcer une homélie et prier avec les fidèles, au cours d'une cérémonie prononcée en arabe et en latin.

Après un déjeuner samedi avec des évêques égyptiens, François ira à la rencontre de futurs prêtres étudiant dans un séminaire copte-catholique au sud du Caire. Jorge Bergoglio doit quitter l'Egypte en fin d'après-midi à l'issue d'un programme minuté de 27 heures et marqué par une surveillance policière très visible.

La venue du pape prend un caractère hautement symbolique pour les chrétiens du pays. Elle a lieu près de trois semaines après un double attentat-suicide qui a fait 45 morts dans deux églises coptes orthodoxes du nord de l'Egypte, le jour du dimanche des Rameaux.

Depuis le Ve siècle

L'Egypte à majorité musulmane compte une communauté catholique d'environ 272'000 fidèles, soit 0,3% de la population. Mais avec les coptes, qui sont environ 10% des 92 millions d'Egyptiens, le pays compte la plus grande communauté chrétienne du Moyen-Orient.

Les catholiques sont présents en Egypte depuis le Ve siècle. Entre les XVIIIe et XIXe siècles, des ordres catholiques (franciscains, dominicains, jésuites) sont venus s'installer dans le pays, développant notamment un réseau d'écoles, d'hôpitaux et d'oeuvres caritatives.

Le déplacement de François, le deuxième d'un pape en Egypte dans l'époque moderne, intervient 17 ans après celui de Jean-Paul II, qui avait marqué les esprits.

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ATS