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D'anciens hauts responsables de la Nasa ont annoncé jeudi la création d'une société privée qui va, pour la première fois, vendre des vols vers la Lune, y compris à des particuliers. Un vol aller-retour pour deux passagers avec une promenade sur la lune coûtera 1,5 milliard de dollars.

Ces "expéditions d'exploration" seront lancées "d'ici la fin de la décennie", précisent les fondateurs dans un communiqué. La société "Golden Spike" mise sur l'existence de lanceurs et l'émergence de vaisseaux spatiaux de transport de personnes dans le secteur privé, qui réduiront considérablement les coûts des vols commerciaux d'exploration lunaire.

Les prix proposés sont du même ordre que les budgets déjà consacrés par des pays à des missions robotiques scientifiques lunaires, soulignent-ils dans un communiqué publié à la veille du 40e anniversaire de la dernière mission lunaire Apollo 17.

"L'objectif de Golden Spike est d'optimiser les lanceurs existants et de vendre son système à des pays, des individus ou des sociétés dont les objectifs et les ambitions sont l'exploration lunaire", précise le communiqué.

Poids lourds

Golden Spike est créée par d'anciens poids lourds du monde spatial. Son PDG est Alan Stern, ex-directeur adjoint de la Nasa pour la science, tandis que le président du conseil d'administration est Gerry Griffin, qui fut directeur des vols durant le programme Apollo et patron du centre spatial Johnson à Houston.

La société compte aussi, parmi ses conseillers, des personnalités politiques dont l'ancien président de la Chambre des représentants Newt Gingrich, et Bill Richardson, l'ancien ambassadeur américain à l'ONU et ex-secrétaire à l'Energie de l'ancien président Bill Clinton.

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ATS