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Environ 500'000 personnes étaient massées sur l'esplanade comble du sanctuaire de Fatima.

KEYSTONE/EPA ANSA/MAURIZIO BRAMBATTI

(sda-ats)

Deux petits bergers portugais, Francisco Marto et sa soeur Jacinta, ont été déclarés saints samedi par le pape François devant une foule de 500'000 pèlerins rassemblés au sanctuaire de Fatima. La Vierge y serait apparue voici cent ans.

Après s'être recueilli sur les tombes des voyants dans la Basilique Notre-Dame du Rosaire, le pape François a prononcé la rituelle formule de canonisation en portugais, sous les applaudissements des fidèles, dont certains en pleurs.

Environ 500'000 personnes étaient massées sur l'esplanade comble du sanctuaire sous un ciel nuageux, alors que des dizaines de milliers de pèlerins devaient se contenter d'écrans géants dans les rues adjacentes. Au total, un demi-million de croyants ont assisté à la messe de samedi, soit autant que lors de la visite du pape Benoît XVI en 2010, selon une estimation des autorités portugaises citée par le Vatican.

De nombreux pèlerins, les traits tirés, avaient passé la nuit à la belle étoile. D'autres ont afflué dès l'aube vers la ville sanctuaire du centre du Portugal, petites chaises pliantes sous le bras ou arborant le drapeau de leur pays: Espagne, Pologne, Chili, France ou encore Afrique du Sud.

"Manteau de lumière"

"Nous avons comme exemples devant les yeux Saint François Marto et Sainte Jacinthe", qui par leur foi ont eu "la force de surmonter les contrariétés et les souffrances", a déclaré le pape dans une homélie, à propos des enfants morts de la grippe espagnole en 1919 et 1920.

Notre-Dame de Fatima est "un manteau de lumière" protégeant les catholiques, a souligné le pontife argentin, qui voue une grande dévotion à la Vierge.

Au cachot

En 1917, dans le contexte tragique de la Première Guerre mondiale et d'un gouvernement portugais anticlérical, Francisco (9 ans), Jacinta (7 ans) et leur cousine Lucia dos Santos (10 ans), bergers pieux et illettrés d'un village isolé, affirmèrent que Marie leur était apparue à six reprises tous les 13 du mois, à partir de mai.

Les enfants furent considérés par les autorités locales comme des perturbateurs de l'ordre public, au point d'être mis brièvement au cachot, avant d'être libérés sous la pression populaire.

Consécration suprême

Les apparitions de la "dame en blanc", vues seulement par les trois petits paysans, furent ensuite accompagnées de phénomènes insolites constatés le 13 octobre par une foule de 50'000 à 70'000 curieux évoquant une "danse du soleil".

Miracle ou hallucination collective renforcée par un phénomène naturel? Les avis divergent dans l'Eglise. L'épisode sera en tout cas suffisamment décisif pour que l'Eglise déclare en 1930 les apparitions dignes de foi et autorise le culte de Notre-Dame de Fatima.

Si les apparitions racontées par les bergers ne constituent pas un dogme auquel doivent croire tous les catholiques, leur canonisation est une consécration suprême.

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ATS