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Des habitants de la région de Lake Isabella se battent contre le feu Erskine (archives).

KEYSTONE/KERN COUNTY FIRE DEPARTMENT/KERN COUNTY FIRE DEPARTMENT/

(sda-ats)

En Californie, un gigantesque incendie ayant déjà fait deux victimes et détruit une centaine d'habitations était hors de contrôle dans la soirée de vendredi, ont dit les autorités. Elles ont ajouté qu'il n'était pas exclu qu'il y ait d'autres morts dans les décombres.

L'incendie, connu sous le nom du feu Erskine, s'est déclaré dans la journée de jeudi dans les contreforts du comté de Kern, quelque 68 kilomètres au nord-est de Bakersfield.

Le feu a grossi vendredi, grillant au passage plus de 30'000 ares, ce qui en fait déjà l'un des pires de la saison en Californie. Il a entraîné l'hospitalisation de trois pompiers pour inhalation de fumée et a contraint des centaines d'habitants à fuir leurs maisons devant l'arrivée des flammes.

Le gouverneur de Californie Jerry Brown a déclaré l'état d'urgence dans le comté de Kern.

Autres victimes

"Il y a énormément d'évacuations, des gens frappant sur chaque porte pour dire d'évacuer les lieux étant donné le danger", a dit à des journalistes Donny Youngblood, shérif du comté de Kern.

Ce dernier a confirmé la mort de deux personnes, ajoutant que d'autres victimes allaient peut-être être trouvées une fois que les autorités seront en mesure de chercher les quartiers dévastés par le feu. "On retournera dans les décombres avec des chiens. Nous ne savons pas s'il y a d'autres victimes qui n'ont pas pu échapper à ce feu", a poursuivi le shérif.

Les responsables des pompiers ont dit que le feu Erskine n'était nullement contenu, l'incendie étant alimenté par une température élevée et la sécheresse de cinq ans qui sévit en Californie.

Sécheresse

Quelque 800 pompiers luttaient contre les flammes en rapide mouvement sur un terrain escarpé. Les flammes se sont propagées d'autant plus vite que la Californie, dans l'ouest des Etats-Unis, est en proie à une sécheresse record depuis cinq ans.

Quelque 66 millions d'arbres morts et les terrains desséchés s'enflamment à la moindre étincelle.

Plus de quinze grands feux font actuellement rage aux Etats-Unis, pour l'essentiel dans le sud-ouest du pays, où en début de semaine une vague de chaleur record a fait au moins cinq morts.

ATS