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Le Serbe Novak Djokovic, ex-no 1 mondial toujours en rodage, s'est incliné face à l'Autrichien Dominic Thiem en trois sets (6-7 6-2 6-3) en huitièmes de finale du Masters 1000 de Monte-Carlo.

Opéré d'un coude en février, Djokovic restait sur deux sorties de route d'entrée à Indian Wells et Miami pour sa reprise. Sa défaite jeudi face à l'un des meilleurs spécialistes de la terre battue illustre à la fois le chemin parcouru par rapport à sa tournée américaine, et celui qui le sépare encore de son meilleur niveau: le Serbe a gagné la 1re manche au tie-break (7/2) et tenu le choc jusqu'au milieu du deuxième set, avant de sembler accuser le coup physiquement.

Dominic Thiem affrontera Rafael Nadal en quarts de finale. L'Espagnol, no 1 mondial, a fait un pas de plus vers un onzième trophée dans cette prestigieuse épreuve en disposant de l'espoir russe Karen Khachanov (21e) en deux sets (6-3 6-2) et moins d'une heure et vingt minutes de jeu.

Contre Khachanov, Nadal n'a cédé qu'un jeu de plus que lors de son entrée en lice la veille face au Slovène Aljaz Bedene (6-1 6-3).

"J'ai joué avec plus d'intensité qu'hier, mon service était meilleur et j'ai plus profité de mon coup droit", a-t-il estimé au micro de Canal+. Mais il se méfie de Thiem: "C'est assurément un des meilleurs joueurs du monde, il n'y a pas beaucoup d'adversaires plus durs que lui", a décrit la Majorquin, qui s'attend à trouver de l'autre côté du filet un joueur "en pleine confiance". "Ce n'est pas idéal de le jouer en quarts de finale, il va falloir que je sois prêt", a-t-il ajouté.

De son côté, Richard Gasquet, dernier Français en lice, s'est qualifié pour les quarts de finale en écartant assez tranquillement l'Allemand Mischa Zverev (55e mondial) en deux sets (6-2 7-5).

C'est un autre Zverev, Alexander, le frère cadet de Mischa et no 4 mondial, qui l'attend désormais pour une place dans le dernier carré, un stade de la compétition que Gasquet (34e) n'a atteint qu'une seule fois au pied du Rocher. C'était il y a treize ans, en 2005.

Gasquet, qui s'était arrêté en quarts de finale en 2007 et en 2013, n'a pas encore perdu un set cette semaine. Jeudi, il s'est toutefois fait une frayeur quand son adversaire s'est procuré trois balles de break à 4-3 dans la seconde manche.

Le Français fête à l'occasion la 500e victoire de sa carrière, seize ans après la première, obtenue dans ce même tournoi en 2002, à l'âge de 15 ans.

Alexander Zverev s'était lui qualifié dans la matinée aux dépens d'un autre Allemand, Jan-Lennard Struff (6-4 4-6 6-4).

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ATS