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La population de léopards a chuté de 44% entre 2012 et 2016 dans le Soutpansberg (archives).

KEYSTONE/AP/MOSA'AB ELSHAMY

(sda-ats)

Le nombre de léopards s'effondre dans le massif du Soutpansberg, en Afrique du Sud, où ils étaient autrefois très nombreux, alerte une étude mercredi. Ils pourraient disparaître d'ici à 2020 de cette zone.

Tués illégalement, essentiellement par des éleveurs voulant protéger leurs troupeaux, les léopards ont vu leur densité (nombre d'animaux/100 km2) chuter de 44% entre 2012 et 2016 dans la zone étudiée par les chercheurs de la Durham University, dans l'ouest du Soutpansberg.

Depuis 2008, leur densité a baissé de 66%, tombant de 10,73 à 3,65 léopards par 100 km2, "un déclin extrêmement rapide", soulignent les scientifiques dans l'étude, parue dans la revue Royal Society Open Science.

"Si la tendance à la baisse actuelle n'est pas freinée, il ne restera plus de léopards dans l'ouest du Soutpansberg d'ici à 2020", avertit Sam Williams, qui a dirigé les travaux. "C'est particulièrement inquiétant, dans la mesure où dans cette région, la densité de léopards était l'une des plus élevées d'Afrique".

Chiens de garde

"Si l'on suppose que notre zone d'étude est représentative de l'ensemble des 6800 km2 du massif du Soutpansberg, une extrapolation de nos conclusions suggérerait que le nombre total de léopards adultes dans le Soutpansberg est tombé d'environ 630 en 2008 à 250 en 2016", a indiqué M. Williams.

"Les principales menaces pour les léopards se sont révélées être les activités humaines illégales, comme la pose de pièges, l'utilisation d'armes à feu sans permis et l'empoisonnement", a-t-il précisé. Il s'agit souvent d'éleveurs qui considèrent ces animaux comme une menace pour leur bétail, a-t-il ajouté.

Pour le chercheur, aider les populations locales à "adopter des techniques non létales", comme des chiens de garde, est "essentiel".

Le nombre de léopards adultes en Afrique du Sud est estimé à quelque 4500. Il n'existe pas d'estimations fiables de leur population dans le monde. Le léopard (panthera pardus) est classé comme vulnérable sur la liste rouge de l'union internationale pour la conservation de la nature (UICN).

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ATS