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Plusieurs milliers de personnes ont dû fuir après une succession de séismes, dont une puissante secousse de 6,9.

KEYSTONE/FR132414 AP/MARCO GARCIA

(sda-ats)

Plusieurs milliers de personnes ont dû fuir après une succession de séismes cette semaine, dont une puissante secousse de 6,9 vendredi. Ces tremblements de terre ont provoqué plusieurs éruptions sur les flancs du volcan Kilauea à Hawaï.

Le tremblement de terre s'est produit à 22h32 GMT vendredi (00h32 en Suisse samedi) à une profondeur de 5 kilomètres à 16 km au sud-ouest de Leilani Estates, une des localités où les autorités se sont mobilisées pour tenir des centaines d'habitants à l'écart du volcan. Il a notamment ouvert de nouvelles fissures éruptives.

Aucune victime n'a été signalée, mais plusieurs maisons ont été détruites ou très endommagées par ce séisme, le plus important à avoir frappé la plus grande île de l'archipel américain depuis 1975. D'une magnitude de 7,1, celui-ci avait fait deux morts et 28 blessés.

Le gouverneur de Hawaï David Ige a décrété l'état d'urgence dès jeudi pour pouvoir débloquer des moyens supplémentaires.

Plusieurs centaines de secousses souvent mineures - autour d'une magnitude 2.0 - ont été ressenties dans cette région depuis lundi. Mais l'une d'entre elles, de magnitude 5, a provoqué jeudi matin l'effondrement du cratère de la bouche éruptive de Puu Oo, proche du Kilauea, qui a dégagé des nuages rosés tandis que le sol se craquelait sur des dizaines de kilomètres à la ronde.

Et une fissure éruptive est apparue près de Leilani Estates, un quartier résidentiel de quelque 770 bâtiments où habitent 1700 personnes qui - à l'instar du quartier de Lanipuna Gardens - est sous le coup d'un ordre d'évacuation obligatoire depuis jeudi.

Fissures et gaz

Les autorités ont prévenu que l'activité sismique allait se poursuivre.

"L'éruption de lave dans la subdivision de Leilani Estates (...) se poursuit. Plusieurs nouvelles fissures éruptives ou d'émanations - chacune de plusieurs centaines de mètres de longueur - se sont ouvertes au cours du la dernière journée", a indiqué l'observatoire du volcan, rattaché à l'institut USGS, lors de son point à 14h00 GMT samedi (16h00 en Suisse). "Aucun flux important de lave ne s'est formé pour l'instant".

Selon l'observatoire, six fissures se sont ouvertes au total. "D'importants niveaux de gaz volcaniques ont été signalés autour des fissures", avait-il précisé auparavant.

Une webcam installée par l'USGS à quelque distance d'une fissure éruptive montrait samedi un épais nuage blanc s'élevant au-dessus des arbres.

Site fermé

A la suite du séisme de vendredi soir, le régulateur aérien américain (FAA) a imposé jusqu'à lundi des restrictions de vol au-dessus de la zone à l'exception des opérations de secours.

Outre des coupures d'électricité affectant des milliers de foyers, il a également provoqué dans le Parc national des volcans de Hawaï des glissements de terrain et la chute d'une falaise dans l'océan. Les responsables ont décidé de fermer le site, dont 2600 visiteurs ont été évacués.

Les autorités ne cessent de rappeler que des "niveaux extrêmement élevés de dioxyde de soufre", un gaz dangereux, ont été relevés par les pompiers.

Comme lors de précédentes éruptions, les médias locaux diffusaient des images d'une lave incandescente gagnant lentement du terrain dans des zones dont l'accès était bloqué par les forces de l'ordre ou bouillonnant hors d'une fissure formée dans une forêt.

Le volcan Kilauea, qui culmine à 1247 mètres, est entré en éruption jeudi vers 16h45 locales. C'est l'un des plus actifs au monde, et l'un des cinq en activité sur l'île de Hawaï - souvent appelée Grande Ile - qui est la plus grande de l'archipel constitué de 137 îles au total.

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ATS