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Le virus du Nil occidental, transmis à l'être humain par des moustiques, a fait 17 morts depuis le début de l'année au Texas, dans le sud des Etats-Unis. Les autorités de la ville de Dallas ont déclenché mercredi l'état d'urgence sanitaire.

Au total, 693 cas et 26 morts avaient été recensés mardi depuis le début de l'année par les autorités sanitaires dans l'ensemble des Etats-Unis. Le Texas est largement en tête du nombre de cas et de décès.

Le virus a déjà touché 381 personnes dans cet Etat depuis le début de l'année, selon les autorités sanitaires locales. "Le Texas est en route pour compter un nombre de cas record depuis que la maladie y est apparue en 2002", soulignent-elles dans un communiqué.

Dans le comté où se trouve Dallas, la 9e ville la plus grande des Etats-Unis, 10 morts et 128 cas ont été recensés, pour la plupart depuis le début de l'été, poussant les autorités à y déclencher l'état d'urgence sanitaire.

Hiver doux et printemps pluvieux

En 2011, 27 personnes avaient été touchées par le virus au Texas, dont deux qui en sont mortes. Au niveau national, sur la même période, 712 cas et 43 décès avaient été recensés.

L'explosion du nombre de personnes touchées au Texas pourrait être due à un hiver doux et un printemps pluvieux, a expliqué à l'AFP Christine Mann, porte-parole des autorités sanitaires de l'Etat. "Mais à ce stade, ce n'est pas encore très clair", a-t-elle tempéré.

Des moustiques porteurs du virus du Nil occidental avaient été découverts au mois de juillet sur l'île de Staten Island, l'un des cinq arrondissements de New York.

Identifié en 1937

Le virus du Nil occidental, identifié pour la première fois en Ouganda en 1937, peut entraîner trois formes de réactions chez les êtres humains.

La plupart du temps il passe inaperçu, mais il peut aussi causer des symptômes ressemblant à la grippe, et dans une minorité de cas des complications telles que des méningites et des encéphalites. La maladie peut alors être mortelle.

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ATS