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Les quatre candidats à l'investiture républicaine pour la présidentielle américaine se sont affrontés mercredi soir lors d'un débat télévisé en Arizona, le 20e de la série. Le modéré Mitt Romney a multiplié les attaques contre l'ultraconservateur Rick Santorum.

Il s'agissait pour M. Romney de bloquer l'élan de son principal rival à un moment charnière de la campagne des primaires. Le débat organisé par CNN était le dernier avant les primaires du 28 février dans l'Arizona et le Michigan, pour lesquels les sondages prédisent un duel serré entre l'ex-gouverneur du Massachusetts et l'ex-sénateur de Pennsylvanie.

Mitt Romney s'est interrogé à plusieurs reprises sur le bilan de Rick Santorum lorsqu'il était au Sénat, dans la première moitié des années 2000, en s'efforçant de le dépeindre comme le partisan de coûteux projets gouvernementaux. "Vous déformez la réalité. Vous ne savez pas de quoi vous parlez", s'est emporté M. Santorum alors qu'il était critiqué par M. Romney sur son bilan au Congrès.

M. Romney a vivement critiqué son rival assurant que "lors de son mandat au Sénat, les dépenses ont augmenté de 80% dans le budget fédéral". M. Santorum a aussi été accroché sur la contraception pour avoir voté en faveur d'une loi comprenant des dispositions favorables au planning familial.

"Vrai" ou "faux"...?

De son côté, Newt Gingrich, qui tente de raviver sa campagne, a tenté de se placer au dessus de la mêlée, focalisant ses attaques sur le président Obama dont il a dénoncé le "discours démagogue". Critiquant M. Obama sur sa politique de sécurité nationale, l'ex-président de la Chambre des représentants l'a qualifié de président le plus "dangereux".

Dans l'un des échanges les plus marquants, le conservateur isolationniste Ron Paul s'est illustré en qualifiant M. Santorum de politicien "faux", assurant que celui-ci avait voté pour des projets coûteux lorsqu'il était membre du Congrès. "Je suis vrai, je suis vrai", s'est empressé de répondre M. Santorum en défendant son bilan d'élu.

ATS