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Etonnant portrait de Cheddar Man, le premier des Britanniques connu

Cheddar Man a été retrouvé dans le sud-ouest de l'Angleterre (archives).

KEYSTONE/AP PA/MICHAEL STEPHENS

(sda-ats)

Le premier homme britannique connu de notre ère, qui a vécu il y a environ 10'000 ans, révèle des caractéristiques inattendues, selon son portrait dévoilé mardi par une équipe de chercheurs. Il avait la peau noire, les cheveux noirs et bouclés et les yeux bleus.

Une première reconstitution du visage de Cheddar Man, du nom des gorges dans lesquels son squelette a été retrouvé, dans le sud-ouest de l'Angleterre, réalisée il y a seulement quelques années, le montrait avec les cheveux noirs, mais avec la peau plus claire et les yeux couleur marron, reconnaît Chris Stringer, directeur des recherches au musée d'histoire naturelle de Londres.

"Il est très surprenant de voir qu'un Britannique, il y a 10'000 ans, pouvait avoir la peau très sombre et des yeux très bleus", explique-t-il.

Ces découvertes ont été réalisées grâce à la combinaison de deux facteurs: la qualité de l'ADN prélevé, particulièrement bien conservé pour un squelette aussi ancien, et les nouvelles techniques de séquençage du génome, mises au point ces dernières années.

Venu du Moyen-Orient

Grâce aux informations obtenues et à partir d'un scanner complet du crâne du squelette, deux modélistes néerlandais ont réalisé un portrait en trois dimensions, pour tenter de figurer à quoi ressemblait l'ancêtre des Britanniques.

Cheddar Man faisait partie d'une population de chasseurs-cueilleurs, qui a migré depuis le Moyen-Orient vers le nord de l'Europe après la fin de la dernière ère glaciaire. Aujourd'hui, environ 10% de la population britannique blanche présente une ascendance liée à ces chasseurs-cueilleurs.

Son squelette est exposé au musée d'histoire naturelle de Londres. "Bien sûr, nous savons qu'il y a eu des habitants ici depuis au moins un million d'années", précise Chris Stringer. "Mais depuis la dernière ère glaciaire, il est le premier homme connu de cette période d'occupation constante de la Grande-Bretagne".

Pour expliquer l'évolution de la couleur de peau de la population vers des teintes plus claires, le chercheur associe deux éléments. "Nous savons que la couleur de peau plus claire est apparue au cours de ces 10'000 dernières années, avec l'invention de l'agriculture" et la modification des régimes alimentaires, plus pauvres en vitamine D, explique-t-il.

"Nous ne suggérons pas que Cheddar Man a évolué pour développer une peau plus claire, mais il y a eu des vagues de peuplement de personnes maîtrisant l'agriculture, et elles ont apporté avec elles le gêne d'une couleur de peau plus claire".

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