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Esmond Martin, citoyen américain qui vivait depuis des décennies au Kenya, concentrait son attention sur la partie demande du commerce illégal d'ivoire, étudiant en particulier le marché asiatique, en Chine, à Hong Kong, au Vietnam et au Laos notamment.

KEYSTONE/AP/BRIAN INGANGA

(sda-ats)

Un expert américain de réputation mondiale sur le trafic d'ivoire a été tué à son domicile au Kenya, a annoncé lundi la police. Il avait écrit de nombreux rapports contribuant à la lutte contre le braconnage des éléphants.

Esmond Martin, géographe américain de 76 ans, est décédé après avoir été poignardé dimanche soir dans sa maison de Karen, une banlieue chic de Nairobi.

"La police a été appelée parce qu'il y avait une activité inhabituelle à sa maison de Karen, mais quand elle est arrivée elle n'a rien trouvé parce que la maison était fermée. On a retrouvé plus tard son corps avec des blessures à l'arme blanche et nous essayons d'établir qui l'a tué et pourquoi", a déclaré le chef de la police de Nairobi, Japheth Koome.

"Une enquête a été ouverte, mais aucun suspect n'a été arrêté jusqu'ici", a-t-il ajouté.

Expert du marché asiatique

M. Martin concentrait son attention sur la partie demande du commerce illégal d'ivoire, étudiant en particulier le marché asiatique, en Chine, à Hong Kong, au Vietnam et au Laos notamment.

Ses enquêtes ont contribué à la décision l'an passé de la Chine de fermer son marché légal de l'ivoire, selon Paula Kahumbu, la directrice de Wildlife Direct, une organisation de protection des animaux.

"Il était l'une des personnes les plus importantes s'efforçant de faire la lumière sur le commerce d'ivoire, en s'attaquant aux trafiquants eux-mêmes", a-t-elle déclaré.

"Travail méticuleux"

Iain Douglas-Hamilton, le fondateur de Save the Elephants, une organisation de protection des animaux qui a financé et publié plusieurs rapports de M. Martin au fil des années, l'a décrit comme "l'un des grands héros méconnus de la défense des animaux".

"Il a souvent mené son travail méticuleux sur les marchés de l'ivoire et de la corne de rhinocéros dans les endroits les plus isolés et dangereux de la planète et avec des agendas si chargés qu'ils auraient épuisé un homme deux fois moins âgé que lui", a-t-il ajouté.

Rôle croissant de la Birmanie

M. Martin travaillait sur un nouveau rapport touchant au rôle croissant de la Birmanie dans le trafic illégal d'animaux sauvages, quand il a été tué. Il n'était pas possible de déterminer immédiatement si sa mort est liée à son travail.

"C'était mon ami depuis 45 ans. Sa perte est un coup terrible, aussi bien personnellement que professionnellement", a indiqué M. Douglas-Hamilton.

110'000 éléphants tués en 10 ans

Le braconnage aurait coûté la vie à 110'000 éléphants sur la décennie écoulée, des organisations criminelles transnationales ayant pris en main le trafic d'ivoire.

Les chiffres les plus récents, pour 2016, montrent que le commerce illégal d'ivoire continue à être florissant, avec un nombre record de saisies malgré un déclin du braconnage.

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ATS