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L'appareil, qui a pu envoyer de nombreuses photographies et relevés depuis la Lune, a cependant rencontré un problème mécanique qui l'a plongé dans de longues phases de coma.

KEYSTONE/APA CNSA

(sda-ats)

Le Lapin de Jade, un véhicule téléguidé envoyé par Pékin sur la Lune, s'est définitivement éteint, ont annoncé mercredi les médias d'Etat chinois. L'engin a fait ses adieux après près de trois ans de mission marqués par plusieurs phases de coma.

Conçu pour être opérationnel douze semaines, le "Lapin de Jade" (Yutu en mandarin) aura finalement sondé et arpenté le sol lunaire durant 31 mois, enchaînant problèmes techniques et résurrections pour le plus grand plaisir des internautes chinois.

L'appareil, symbole des ambitions spatiales du régime communiste, était devenu une source de fierté en Chine, où la population s'est enthousiasmée de ses prouesses, abondamment commentées sur les réseaux sociaux.

Mais cette fois l'engin a finalement cessé pour de bon ses activités, a affirmé l'agence officielle Chine nouvelle, citant l'Administration d'Etat pour la science, la technologie et l'industrie au service de la Défense nationale.

"Plein succès"

Un demi-siècle après les Etats-Unis et leur programme Apollo, la Chine a les yeux braqués sur la Lune, où elle rêve d'être le premier pays asiatique à envoyer un humain, probablement après 2025.

Soucieuse de perfectionner ses techniques, la Chine avait réussi à faire alunir fin 2013 sa sonde Chang'e-3 (du nom de la déesse chinoise de la lune), puis à débarquer sur la surface le "Lapin de jade", une mission qualifiée de "plein succès".

exacerbant à chaque fois l'inquiétude de ses fans chinois.

Commentaires bouleversés

Sur un compte de microblogs officiel, un ultime message attribué au "Lapin de jade" offrait dimanche ses émouvants adieux à l'humanité : "Cette fois, c'est 'bonne nuit' pour de bon (...) Je suis le lapin qui aura vu le plus d'étoiles! La Lune m'a dit qu'elle me préparait des rêves pour très très longtemps".

Ce message, associé au morceau "Universal Traveler" du groupe français Air, a été partagé près de 100'000 fois, et suscité des pluies de commentaires bouleversés, dont l'un promettait à Yutu des "tourtes à la carotte par millions".

Un autre internaute commentait : "Je ne comprends pourquoi j'ai à ce point le coeur brisé. Après tout, ce n'est qu'une machine".

Symbole de puissance

La Chine consacre des milliards de dollars à la conquête de l'espace, perçue comme un symbole de la nouvelle puissance du pays sous l'égide du Parti communiste au pouvoir.

Le pays projette désormais de lancer d'ici à 2018 un véhicule d'exploration baptisé Chang'e-4 sur la face cachée de la Lune, ce qui constituerait une première historique.

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ATS