Au moins 43 personnes, en majorité des Béninois, sont "portées disparues". Et 62 autres ont pu être sauvées dans le naufrage d'une pirogue sur le fleuve Niger, a déclaré jeudi le maire de la commune nigérienne de Sambéra.

"Soixante-deux ont été sauvés des eaux et, d'après le nombre de chaussures repêchées, on estime qu'il y a quarante-trois autres disparus dans cet accident survenu tôt mercredi sur le fleuve Niger", a précisé à l'AFP le maire, Oumarou Hassane, qui se trouve près du lieu du drame. La pirogue, à bord de laquelle se trouvait "une centaine de commerçants béninois et nigériens", a coulé mercredi vers 06h00 "sous la surcharge" et à la suite "un coup de vent".

En forte crue au début du mois, le Niger avait débordé de son lit il y a une dizaine de jours provoquant d'importants dégâts aux cultures maraîchères. Le débit s'était ralenti mais son niveau restait élevé.

La pirogue qui transportait "une importante cargaison de céréales", avait quitté la localité béninoise de Gorou-Béri en direction du marché d'Ouna au Niger. La "majorité" des passagers sont des Béninois, mais des ressortissants de Falmeye, au Niger, ont assuré que des proches avaient également embarqué à bord de cette pirogue, a-t-il dit.

Cent morts en 2017

Les recherches menées par des secouristes des deux pays, appuyés par des vedettes de gendarmerie, des forestiers et des pêcheurs traditionnels n'ont encore rien donné et se poursuivaient jeudi, a-t-il assuré. Un responsable de la gendarmerie du Niger a précisé à la radio publique nigérienne que le naufrage du bateau était survenu "à quelque 200 mètres de sa destination".

Au Bénin, Moussa Mouhamadou, préfet de l'Alibori (nord) a donné un bilan proche sur Radio Bénin. "En termes de bilan, nous pouvons retenir qu'il y a eu 64 rescapés. Nous avons découvert sur le site une quarantaine de paires de chaussures alors on fait un lien certainement avec les personnes portées disparues".

"Juste après le naufrage, les marins (marine militaire) qui ont un détachement à Karimama en lien avec la police républicaine et les pêcheurs riverains du fleuve Niger ont démarré les fouilles. Nous avons obtenu un renfort constitué de plongeurs sapeurs-pompiers qui ont quitté Cotonou très tôt ce matin, ils arriveront dans la journée", a-t-il souligné. "Les rescapés sont rentrés chez eux depuis hier soir et ils se portent bien. Une prise en charge médicale et psychologique est assurée", a conclu le préfet.

Les naufrages d'embarcations, souvent surchargées, sont fréquents dans les eaux du Niger alors que nombre d'opérateurs ignorent les normes de sécurité.

La navigation est "souvent confiée à des adolescents", avait affirmé à l'AFP une source sécuritaire nigérienne. En octobre 2017, au moins 17 personnes étaient mortes noyées et 26 avaient "disparu" après le naufrage d'un bateau transportant une soixantaine de passagers qui naviguait du nord-ouest du Nigeria vers l'Etat voisin du Niger.

En septembre 2017, 56 personnes avaient péri dans le naufrage d'un bateau surchargé transportant 150 passagers, en majorité des commerçants nigériens, dans l'Etat de Kebbi. Le commerce transfrontalier, notamment de bétail et de céréales, est très développé entre le Niger, le Bénin et le géant Nigeria.

Seuls trois ponts enjambent le fleuve sur les 550 km de son parcours en territoire nigérien. En septembre, des centaines de camions de marchandises avaient été bloqués à la frontière, le pont de Gaya, située sur l'axe routier entre le Niger et le port béninois de Cotonou, ayant été gravement endommagé après des pluies torrentielles.

Pays pauvre enclavé, le Niger importe beaucoup de marchandises en provenance du port de Cotonou.

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