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Le capitaine d'un ferry entré en collision avec un bateau de plaisance à Hong Kong a été condamné lundi à huit ans de prison pour homicides involontaires. Le drame avait coûté la vie à 39 personnes en 2012 lors de la fête nationale chinoise.

Le capitaine du "Sea Smooth", Lai Sai-ming, 56 ans, a vécu "une tragédie personnelle ainsi que sa famille mais elle ne peut être comparée à la douleur de ceux qui ont perdu des êtres aimés", a déclaré le juge en prononçant la sentence.

L'accident, le plus meurtrier survenu en 40 ans dans les eaux saturées d'embarcations de Hong Kong, s'était produit lors du feu d'artifice de la fête nationale chinoise, le 1er octobre 2012. L'accusé a aussi été condamné à 18 mois de prison pour mise en danger de la vie d'autrui mais le juge a prononcé la confusion des peines.

Le "Sea Smooth", un ferry de la compagnie Hong Kong and Kowloon Ferry (HKKF) assurant la liaison entre Hong Kong et l'île de Lamma, située à 3 kilomètres, avait éperonné le "Lamma IV", un bateau de plaisance avec plus de 120 personnes à son bord, dont des enfants.

A pic en deux minutes

Le "Lamma IV", propriété de la compagnie d'électricité Hong Kong Electric, transportait les employés de la compagnie et leur famille. Ces derniers voulaient assister au feu d'artifice tiré chaque année du port Victoria.

Percuté à grande vitesse, le "Lamma IV" a coulé en deux minutes. Des dizaines de personnes ont été précipitées par-dessus bord lors du choc tandis que d'autres se sont retrouvées piégées dans le navire en train de sombrer.

Chow Chi-wai, 58 ans, qui pilotait le "Lamma IV" au moment de la collision, a lui été condamné à 9 mois de prison, là aussi pour mise en danger de la vie d'autrui. Il avait été acquitté du chef d'homicides involontaires.

L'accident avait mis en lumière l'encombrement des eaux autour de ce territoire du sud de la Chine, centre international du commerce et de la finance qui doit en grande partie son succès à la vitalité de son port. Il était le plus meurtrier survenu dans les eaux de l'ancienne colonie britannique depuis le naufrage d'un ferry assurant la liaison entre Hong Kong et Macao lors d'un typhon en 1971 (88 morts).

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ATS