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Les Croates sont appelés à se prononcer dimanche sur l'adhésion de leur pays à l'Union européenne (UE). L'objectif est "crucial" pour cette jeune république, 20 ans après la reconnaissance par la communauté internationale de son indépendance de l'ex-Yougoslavie.

Les bureaux de vote ouvrent à 07h00 et fermeront douze heures plus tard. Les premiers résultats partiels sont attendus après 20h00. Les électeurs devraient dire "oui" à l'UE, malgré les réticences alimentées par la crise de la zone euro, permettant ainsi à leur pays de devenir en 2013 le 28e Etat membre du bloc européen.

Le "oui" - qui a besoin d'une majorité simple pour s'imposer -, devrait l'emporter avec entre 55% et 60% des voix, alors que le "non" tourne autour de 30%, selon les derniers sondages. "Vous allez prendre une des plus importantes décisions de l'histoire de la Croatie", déclarait vendredi le président croate Ivo Josipovic, fervent défenseur de l'adhésion.

L'Eglise catholique, particulièrement influente dans ce pays de 4,2 millions d'habitants, de même que le Parlement, ont aussi rejoint le choeur des pro-européens. Ancienne république yougoslave, la Croatie a proclamé son indépendance en 1991, démarche suivie d'une guerre de quatre ans avec les rebelles serbes, faisant 20'000 morts.

Engouement en berne

L'enthousiasme pro-européen, qui grimpait à plus de 80% dans les sondages en 2003, s'est estompé au fil des négociations (2005-2011), en raison des critères fixés par Bruxelles, dont l'intransigeance était parfois perçue comme du "chantage", mais surtout en raison de la crise économique qui secoue l'UE.

Les autorités se sont efforcées à dissocier la crise de la zone euro de la crise économique, dont souffre la Croatie - qui alimente les réticences de la population à l'égard de l'UE.

Si le "oui" l'emporte, le traité d'adhésion que la Croatie a signé en décembre devra encore être ratifié par chacun des 27 Etats membres de l'UE, décision entérinant son intégration dans le bloc européen, le 1er juillet 2013.

ATS