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Les rivières de lave qui coulent lentement depuis le volcan Kilauea à Hawaï s'approchent d'une usine électrique.

KEYSTONE/EPA/BRUCE OMORI/PARADISE HELICOPTERS

(sda-ats)

Les rivières de lave qui coulent lentement depuis le volcan Kilauea à Hawaï s'approchent d'une usine électrique. Les autorités se pressent de prendre des mesures pour protéger l'installation et éviter de très dangereuses émanations de gaz toxique.

La défense civile s'est toutefois voulue rassurante, indiquant qu'il n'y avait pas de "menace immédiate" sur l'Entreprise géothermique de Puna (PGV en anglais). L'usine de 38 mégavolts dépend du gouvernement de l'Etat d'Hawaï.

"Les fissures près de l'Entreprise géothermique de Puna sont actives et produisent de la lave qui afflue lentement vers la propriété. Cette activité a détruit l'ancien projet géothermique de Hawaï dans une zone adjacente à la PGV", détaille le comté d'Hawaï sur son site internet mardi.

Le scénario du pire serait l'émission de vapeurs de sulfure d'hydrogène, un gaz très toxique, a commenté le chef de l'agence de gestion des urgences (EMA), Tom Travis, lors d'une conférence de presse tard lundi soir.

Evacuations

Les autorités signalent des émissions "élevées de dioxyde de soufre et appellent les résidents à se préparer à évacuer en urgence en cas d'émanations de gaz toxiques ou d'inondation de lave". Et d'ajouter que "les résidents de la partie basse de Puna traversent une période très difficile".

La défense civile a précisé sur son site internet qu'une éruption explosive avait eu lieu à 03h45 locales au sommet du volcan Kilauea, qui s'est traduite par un panache de fumée atteignant 2666 mètres. Deux coulées de lave ont atteint l'océan sur la côte sud-est de Puna sur la Grande île de Hawaï, selon un communiqué dimanche de l'agence américaine de géologie et sismologie (USGS).

La rencontre de la lave incandescente avec l'eau produit des fumées acides, un phénomène appelé "laze" en anglais, mot formé à partir de "lava" (lave) et de "haze" (brouillard).

Une éruption majeure?

Le Kilauea est l'un des volcans les plus actifs du monde et l'un des cinq que compte l'île de Hawaï, la plus grande de l'archipel. Plusieurs milliers de personnes ont été évacuées depuis le début de son éruption le 3 mai.

Les scientifiques estiment que l'activité volcanique est peut-être annonciatrice d'une éruption majeure similaire à celle du milieu des années 1920. Mais ils ne craignent toutefois pas de victimes car les zones résidentielles les plus exposées ont été évacuées et la région où se trouve le volcan --dans le sud-est de l'île-- n'est pas très peuplée.

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ATS