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La peste a historiquement essaimé dans le monde à partir de l'Asie

Paris - La peste a essaimé dans le monde il y a plus de 2000 ans à partir de l'Asie, de Chine ou à proximité, selon une équipe internationale de scientifiques. Ils ont pu retracer les vagues successives de l'épidémie à travers l'histoire grâce au progrès de la génétique.
Les informations cumulées, à partir de 17 génomes complets de souches bactériennes et d'une collection unique de près de 300 souches, ont permis aux chercheurs de reconstituer l'origine géographique de cette maladie, son âge et sa dispersion en vagues épidémiques successives.
La peste est le plus souvent mortelle quand elle n'est pas traitée. Son agent infectieux est une bactérie, Yersinia pestis, dont le réservoir naturel est essentiellement composé de rongeurs. La transmission entre hôtes se fait par des piqûres de puces.
Le long de la route de la soieSelon le Muséum national d'Histoire naturelle de Paris, co-signataire de l'article, ces résultats impliquent que la peste serait apparue en Chine il y a plus de 2600 ans.
De cette région, elle a ensuite essaimé vers l'Europe occidentale le long de la route de la soie (débutée il y a plus de 600 ans), vers l'Afrique (sans doute importée sur ce continent par le navigateur Zheng He au XVe siècle) et plus tardivement vers l'Amérique du Nord et Madagascar, à la fin du XIXe siècle.
De 1347 à 1351, la peste noire, qui s'est répandue à travers l'Asie, l'Europe et l'Afrique, pourrait avoir réduit la population mondiale de 450 millions à 350 millions, selon l'University College Cork (Irlande).

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