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Le robot Curiosity s'est posé lundi avec succès sur Mars. Un exploit et un soulagement pour la Nasa, qui n'avait jamais envoyé un robot aussi perfectionné sur une autre planète. Le succès de la mission ouvre une nouvelle ère d'exploration de la planète rouge.

Le robot s'est posé à 07H32 lundi. Le président américain Barack Obama a immédiatement salué dans un communiqué l'atterrissage de Curiosity, "le plus perfectionné des laboratoires mobiles à se poser sur une autre planète", comme "un exploit technologique sans précédent qui restera comme un jalon de fierté nationale à l'avenir".

Découvrir des traces de vie

L'équipe de la Nasa a explosé de joie lorsque le robot a envoyé une première photo d'une de ses roue posée dans le cratère de Gale, puis une seconde immédiatement après, d'une étonnante clarté, de son ombre portée sur la terre martienne.

La tâche qui attend maintenant ce robot de 900 kg, de la taille d'une voiture et à la vague allure de cyclope - avec le large objectif de l'une de ses 17 caméras monté sur un mât à deux mètres du sol - est colossale.

Traque de molécules de carbone

Alimenté par un générateur nucléaire, il tentera de découvrir si l'environnement martien a pu être propice au développement de la vie.

Jusqu'ici, la Nasa recherchait les traces sous diverses formes, physique et chimique, de la présence de l'eau indispensable à la vie telle qu'elle a évolué sur la Terre.

Désormais, l'agence spatiale américaine se met en chasse des traces du deuxième ingrédient nécessaire pour que la vie microbienne puisse se développer: les molécules de carbone organique.

Le Mont Sharp, cadeau du temps

Les plus anciennes parties du Mont Sharp pourraient correspondre en partie à l'époque où la vie est apparue sur Terre, époque à laquelle on pense que le climat sur Mars était chaud et humide.

Quelle que soit la manière dont ce monticule s'est formé, les scientifiques estiment que c'est un cadeau du temps. Rien de tel n'existe sur la Terre où les plaques tectoniques, l'érosion et autres phénomènes naturels reconfigurent en permanence la surface de la planète.

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ATS