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Le pas de tir de la fusée Falcon 9 jeudi à Cap Canaveral

KEYSTONE/AP SpaceX

(sda-ats)

La société américaine SpaceX a lancé jeudi soir depuis Cap Canaveral (Floride) sa fusée Falcon 9. Particularité: le premier étage a déjà volé et a été recyclé. Cette première pourrait ouvrir la voie à une nette réduction des coûts des missions dans l'espace.

Le lanceur qui transporte un satellite de télécommunications de la firme luxembourgeoise SES s'est arraché de son pas de tir du Centre spatial Kennedy comme prévu à 18h27 locales (00h27 en Suisse), dans un ciel dégagé.

Le premier étage, haut de 41 mètres, qui s'est séparé du reste du lanceur 2 minutes et 41 secondes après le décollage, est revenu se poser en douceur sur une plate-forme flottante dans l'océan Atlantique 8 minutes et 32 secondes après le lancement. Le déploiement du satellite est intervenu 32 minutes après le décollage.

Le premier étage avait déjà servi pour un lancement en avril 2016 de la capsule Dragon vers la Station spatiale internationale (ISS) pour une mission d'approvisionnement dans le cadre d'un contrat avec la Nasa.

"Enorme révolution"

Cette réussite permet au milliardaire Elon Musk de franchir une nouvelle étape dans son ambition de révolutionner les voyages dans l'espace en réduisant drastiquement les coûts, avec l'objectif ultime d'organiser des liaisons commerciales vers Mars.

"Ce sera au bout du compte une énorme révolution pour les voyages dans l'espace", a-t-il réagi jeudi au centre de contrôle de Cap Canaveral. "Il a fallu 15 ans pour en arriver là", a ajouté M. Musk. "C'est un jour incroyable pour l'espace et l'industrie spatiale", a-t-il encore déclaré lors d'une intervention diffusée sur Internet.

En recyclant ses lanceurs, la société fondée par l'entrepreneur, aussi PDG du fabricant de voitures électriques Tesla, espère à terme réduire de 30% le prix de ses missions pour appliquer des tarifs nettement inférieurs à ceux pratiqués par ses concurrents, dont Arianespace.

Le coût d'une mise en orbite sur un Falcon 9 non réutilisé s'élève à 62 millions de dollars. A noter que le nombre de réutilisations possibles du premier étage après son reconditionnement reste encore à ce stade incertain.

ATS

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