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Les Etats-Unis ont lancé samedi vers Mars "Curiosity", le robot le plus sophistiqué jamais envoyé sur la planète rouge. Sa mission est de déterminer si la vie a pu y exister.

La fusée Atlas V s'est arrachée de son pas de tir comme prévu à 16h02 heure suisse (10h02 locales). La séparation avec le deuxième étage du lanceur doit intervenir 40 minutes après le lancement. Curiosity qui a été lancé de Cap Canaveral doit se poser en août 2012.

Curiosity, ou "Mars Science Laboratory" (MSL), d'un poids de 900 kg, est de loin le plus lourd et le plus grand des robots déployés jusqu'à présent pour scruter la surface de Mars et aussi le plus avancé avec dix instruments scientifiques.

Doté de six roues, il possède aussi un mât avec des caméras à haute définition et un laser pour étudier des cibles jusqu'à une distance de sept mètres.

D'autres instruments scruteront l'environnement pour y détecter surtout des molécules de méthane, un gaz souvent lié à la présence de la vie sur la Terre déjà détecté sur Mars à certaines saisons par un orbiteur martien américain.

2,5 milliards de dollars

Après un périple de 570 millions de km, Curiosity devrait se poser sur Mars en août 2012 au pied d'une montagne de 5000 mètres de haut à l'intérieur du cratère Gale. La mission Curiosity se monte au total à 2,5 milliards de dollars y compris le lancement.

Durant sa mission d'exploration prévue pour durer deux années terrestres - une année martienne -, le robot, alimenté par un générateur nucléaire, va tenter de découvrir si l'environnement martien a pu être propice dans le passé au développement de la vie microbienne.

Se mettre en orbite ou entrer dans l'atmosphère de Mars est ardu. Sur les 43 missions effectuées jusqu'à aujourd'hui, près de 70% ont échoué, les Américains ayant eu le plus grand succès avec leurs six derniers vols réussis. Ils sont ainsi les seuls à ce jour à avoir exploré la surface de Mars.

ATS