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Le pape Benoît XVI a appelé mercredi à "soutenir" les chrétiens persécutés dans le monde, après une nouvelle attaque contre une église au Nigeria, à l'occasion de la Saint Etienne. Il avait déjà lancé la veille une supplique pour la fin du bain de sang en Syrie.

"Que l'intercession de Saint Etienne, fidèle jusqu'au bout au Seigneur, soutienne les chrétiens persécutés et que notre prière les encourage", a lancé le pape après l'Angelus en s'adressant aux pèlerins francophones réunis à Rome au lendemain de la fête de Noël.

Au Nigeria, des hommes armés ont attaqué pendant la messe de minuit une église dans le village de Peri (nord-est), tuant six fidèles dont un prêtre avant de mettre le feu au bâtiment. Mardi, lors de sa bénédiction de Noël, Benoît XVI avait déjà souhaité que "la concorde revienne au Nigeria où d'atroces attentats terroristes continuent à faucher des victimes, en particulier parmi les chrétiens".

Pour Benoît XVI, les chrétiens doivent suivre l'exemple du premier martyr de l'Eglise catholique à l'origine d'une "ère nouvelle, celle de l'amour qui abat les barrières entre les hommes, les rend frères en les réconciliant par le pardon, donné et reçu". Selon lui, Saint Etienne est aussi "un modèle pour tous ceux qui veulent se mettre au service de la Nouvelle évangélisation" dans les pays à racines chrétiennes mais qui vivent une forte sécularisation.

Appel pour la Syrie

Le pape avait aussi lancé mardi devant des dizaines de milliers de fidèles réunis sur la place Saint-Pierre une supplique pour la fin du bain de sang en Syrie et pour une solution politique au conflit.

Les 1,8 million de chrétiens de Syrie, effrayés par la montée de l'islamisme, se trouvent souvent entre deux feux. Le cardinal Robert Sarah, "ministre" du pape pour les oeuvres humanitaires, a redit l'hostilité du Saint-Siège à toute intervention étrangère armée.

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ATS