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Paris - Le plancton végétal a décliné au cours du siècle dernier, probablement à cause du réchauffement climatique, indique une étude publiée mercredi dans la revue "Nature". Cette baisse menace l'ensemble de la chaîne alimentaire dans les océans du globe.
Le phytoplancton, constitué d'organismes microscopiques qui vivent en suspension dans l'eau, a décliné de 1% par an en moyenne, selon l'université canadienne de Dalhousie. Or ces micro-organismes végétaux sont à la base de la chaîne alimentaire marine, nourrissant aussi bien les minuscules organismes de zooplancton que les grands mammifères marins, les oiseaux de mer et la plupart des poissons.
Cette tendance est particulièrement bien documentée dans l'hémisphère nord et après 1950. Cela représente une réduction d'environ 40% depuis 1950.
En cause, le réchauffement climatiqueLe réchauffement climatique est montré du doigt: les scientifiques ont constaté une corrélation entre le déclin du phytoplancton et la montée des températures de surface de la mer.
"Le plancton végétal joue un rôle crucial dans l'écosystème de la planète. Il produit 50% de l'oxygène que nous respirons, réduit le gaz carbonique et est important pour l'industrie de la pêche. Un océan avec moins de phytoplancton fonctionnera différemment", explique dans le communiqué Boris Worm, l'un des auteurs de l'étude.
"Le déclin du phytoplancton est une autre dimension importante des changements qui interviennent dans les océans du monde, déjà affectés par la pêche et la pollution", ajoute un autre auteur Marlon Lewis.
L'équipe de l'université de Dalhousie a combiné des données historiques et des analyses comme des échantillons de pigments de phytoplancton.
Elle a ainsi rassemblé une base de données d'un demi-million d'observations qui ont permis aux scientifiques d'estimer l'évolution du phytoplancton à travers le globe en remontant jusqu'à 1899.

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ATS