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Le prix Marcel Bernoist 2012, doté de 50'000 francs, a été décerné à l'Américano-Suisse Michael N. Hall, professeur au Biozentrum de l'Université de Bâle. Il est récompensé pour ses travaux de biologie cellulaire sur la croissance des cellules et la naissance des tumeurs.

Le conseiller fédéral Alain Berset, président du Conseil de la fondation Marcel Benoist, a reçu lundi Michael N. Hall à Berne.

Au début des années 1990, dans le cadre de travaux sur des organismes primaires, notamment la levure, Michael N. Hall, alors jeune professeur assistant au Biozentrum de Bâle, met au jour une protéine qui commande la croissance et la taille des cellules. Il remarque ensuite rapidement que ce mécanisme existe également chez des organismes plus complexes, notamment chez les mammifères et l'homme.

Ce régulateur de la croissance est baptisé TOR par le Pr Hall, pour "target of rapamycin", la rapamycine étant une substance inhibitrice de la croissance actuellement utilisée, sur la base des travaux de M. Hall, pour traiter les cancers. En 2002, le professeur découvre que TOR fonctionne par le biais de deux complexes protéiques différents.

Ces deux complexes sont au coeur de cascades de signaux au sein de la cellule et en commandent la survie, la taille et même en partie la division. Grâce au blocage pharmacologique du régulateur TOR, il est donc possible de freiner les divisions incontrôlées des cellules, celles des tissus cancéreux par exemple.

Vieillissement et obésité

D'autres découvertes récentes de Michael N. Hall et de divers groupes de travail revêtent aussi une importance majeure: on sait en effet maintenant que TOR évalue la nourriture à disposition des cellules et des tissus, et intègre l'information à la fabrication des cellules. TOR joue dès lors un rôle important au niveau du vieillissement et des dysfonctionnements conduisant à l'obésité.

Les découvertes du Pr Hall font désormais partie des connaissances biologiques fondamentales et sont utilisées par de nombreux groupes de recherche en biologie moléculaire et cellulaire, en pharmacologie et en médecine.

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ATS