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99,1% des jeunes tortues vertes sont des femelles (archives).

KEYSTONE/AP/Rob Griffith

(sda-ats)

La grande majorité des tortues vertes dans le nord de la grande barrière de corail australienne est désormais des femelles. Ce changement est attribué à des températures plus élevées qui influencent la détermination du sexe pendant la période d'incubation des oeufs.

La plupart des 200'000 tortues vertes du nord de la grande barrière sont des femelles, ce qui pourrait menacer cette population parmi les plus importantes au monde, affirme une étude publiée lundi dans Current Biology. Les chercheurs attribuent cette évolution au changement climatique.

Deux populations génétiquement distinctes de tortues vertes coexistent dans la grande barrière de corail. L'une se reproduit au sud et l'autre au nord, surtout sur les îles de Raine et de Moulter Cay. Les scientifiques ont pu capturer des tortues dans le groupe d'îles de Howick au sud de la grande barrière, où ces deux populations de tortues chassent.

Grâce à des tests d'endocrinologie et génétiques, ils ont pu identifier le sexe des tortues vertes et les origines de leur pouponnière.

Blanchissement du corail

Pour les tortues nées sur les plages plus chaudes du nord de la grande barrière de corail, 99,1% des jeunes et 86,8% des adultes étaient des femelles. Une proportion bien moindre chez les tortues originaires des eaux plus froides du sud de la grande barrière, avec 65% de mâles et 69% de femelles.

"Les tortues vertes du nord de la grande barrière ont produit principalement des femelles pendant les vingt dernières années", déplore Michael Jensen, un biologiste de l'agence américaine océanique et atmosphérique (NOAA), principal auteur de cette étude.

Ce phénomène, couplé avec deux récents blanchissements de la grande barrière de corail montrent que ces récifs coralliens et les écosystèmes en dépendant sont en première ligne du réchauffement planétaire, juge Dermot O'Gorman, directeur général du fonds mondial pour la nature en Australie.

"L'Australie doit mettre en oeuvre des mesures ambitieuses pour lutter contre le changement climatique, qui permettront de sauver la grande barrière de corail et ses créatures uniques", plaide-t-il.

"Les scientifiques savent maintenant à quoi ils sont confrontés et peuvent imaginer des mesures pour aider les tortues vertes", ajoute Dermot O'Gorman. Une solution possible serait d'installer des sortes de parasols sur des plages où se trouvent d'importantes pouponnières pour réduire la température des nids afin de produire plus de mâles, explique-t-il.

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ATS