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Le Tour de France 2019 s'élancera de Bruxelles. Il célébrera le cinquantenaire de la première victoire d'Eddy Merckx, légende de la Grande Boucle qu'il a remportée cinq fois.

"C'est la moindre des choses que nous pouvions faire", déclare Christian Prudhomme, directeur du Tour. "Eddy Merckx est un champion d'exception. Et une personne d'une humilité exceptionnelle. C'est quelqu'un qui vous tient au corps. Eddy Merckx est un seigneur."

La candidature bruxelloise avait été déposée en 2014 par le maire de Bruxelles, Yvan Mayeur. Cela sera la 23e fois de son histoire que le Tour de France s'élancera de l'étranger. Le départ de l'édition 2017 est d'ailleurs prévu en Allemagne, à Düsseldorf, le 1er juillet. Le premier départ hors des frontières françaises avait eu lieu aux Pays-Bas en 1954, à Amsterdam. C'est la 5e fois que la Belgique accueille le départ de la Grande Boucle, et la 2e fois pour Bruxelles après 1958.

La région de Bruxelles est liée à l'histoire de Merckx, puisque son équipe Faema avait remporté en 1969 le contre-la-montre par équipes dans la commune de Woluwé-Saint-Pierre, au sud de la capitale, où résidaient les parents du "Cannibale". Merckx avait alors revêtu le premier maillot jaune de sa carrière. Le Tour avait déjà rendu un premier hommage au champion belge en 2010, pour célébrer ses 65 ans. L'étape Rotterdam-Bruxelles était alors passée devant son domicile de Meise.

Le Tour 2019 célébrera aussi le centenaire du maillot jaune. Ce maillot aux couleurs des pages du quotidien L'Auto, alors propriétaire du Tour de France, fut créé officiellement le 18 juillet 1919.

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ATS