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L'auteur présumé du massacre de l'église de Charleston, dans le sud-est des Etats-Unis, a été inculpé de crimes racistes par un grand jury fédéral, a annoncé mercredi la ministre de la Justice. Dylann Roof avait abattu neuf paroissiens noirs en juin dernier.

Le jeune Blanc de 21 ans encourt la réclusion criminelle à perpétuité ou la peine de mort. La ministre de la Justice Loretta Lynch n'a pas encore décidé si elle réclamerait la peine capitale dans cette affaire, au terme d'un processus "scrupuleux et approfondi", a déclaré l'intéressée à la presse.

Dylann Roof, s'affirmant partisan de la suprématie blanche, est accusé d'avoir abattu le 17 juin neuf paroissiens qui se trouvaient dans l'église historique Emanuel AME de Charleston, dans la pire tuerie raciste de l'histoire récente des Etats-Unis. Dans un manifeste publié sur un site qui lui a été attribué, il expliquait son geste par sa haine des Noirs, "stupides et violents".

"Ce soir d'été, Dylann Roof a trouvé ses cibles, des Noirs en train de prier", a rapporté la ministre, elle aussi noire. Dylann Roof, qui avait déjà été inculpé par les autorités de Caroline du Sud pour neuf assassinats, avait planifié cette tuerie "plusieurs mois" auparavant, a révélé Loretta Lynch, lors d'une conférence de presse.

"Pendant plusieurs mois, il avait conçu son plan pour accroître les tensions raciales et obtenir une revanche pour le mal que, d'après lui, les Noirs avaient fait aux Blancs", a-t-elle déclaré. "Pour accomplir son double objectif d'attiser la flamme du racisme et réclamer vengeance, Roof a décidé de traquer et d'assassiner des Noirs en raison de leur race."

33 chefs d'accusation

Elle a précisé qu'il avait spécifiquement choisi l'église Emanuel, en raison de "sa grande notoriété" et de "sa signification historique en tant que plus vieille église noire (...) du pays".

Mme Lynch a précisé que le jeune homme était poursuivi pour 33 chefs d'accusation, dont neuf meurtres et trois tentatives, en vertu de la loi sur les crimes motivés par la haine en fonction de la race ou de la religion. Il est inculpé en outre pour usage d'une arme dans ces crimes racistes.

"Le message doit être clair", a encore insisté la responsable. "Le gouvernement fédéral et nos partenaires au niveau de l'Etat de Caroline du Sud s'engagent à enquêter, pleinement et de manière approfondie, sur ce type d'actes, partout où il y a des motivations racistes, et s'engagent à agir."

"Valeur symbolique"

Dylann Roof, qui avait tiré de sang-froid sur les paroissiens noirs en train d'étudier la Bible, a été ensuite vu sur des photos portant le drapeau confédéré, symbole de racisme et d'esclavage pour beaucoup d'Américains. La Caroline du Sud a de ce fait retiré le 10 juillet le drapeau controversé qui flottait devant le parlement local.

Pour l'expert Jens David Ohlin, l'inculpation de Roof pour crimes racistes a une "immense valeur symbolique".

Car s'il encourt la prison à vie ou la peine de mort, la loi fédérale "signifie plus que la simple punition, elle est porteuse d'une valeur importante: que la criminalité motivée par le racisme est particulièrement odieuse et blessante, touchant la société au plus profond d'elle-même".

ATS