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Deux aéronautes partis du Japon en ballon il y a tout juste une semaine ont réussi samedi à boucler leur traversée du Pacifique en amerrissant en douceur au large du Mexique. Ils ont ainsi établi au passage deux nouveaux records, ont annoncé les organisateurs.

Troy Bradley, un Américain, et Leonid Tiukhtyaev, un Russe, se sont posés à bord de leur ballon, "Two Eagles", dans le Pacifique, à environ 6 km de la côte de Basse-Californie, près de La Poza Grande. Pour écarter tout doute quant à la validité de l'exploit, les organisateurs ont également souligné qu'un "amerrissage est reconnu par les instances internationales pour établir de nouveaux records".

La traversée a battu deux records: celui du temps passé dans les airs, qui était de 137 heures, cinq minutes et 50 secondes, et celui de la plus longue distance parcourue à bord d'un ballon, qui était jusque là de 8465 km. Au final, les deux hommes sont restés en l'air pendant 160 heures et 37 minutes et ont parcouru 10'696 km.

Quelque 10'000 mètres cube d'hélium

Contenant 10'000 mètres cube d'hélium et capable de rester dans les airs pendant dix jours, "Two Eagles" a pris son envol à Saga, dans le sud du Japon samedi et a survolé Tokyo de nuit avant de mettre le cap vers l'océan Pacifique. Troy Bradley, 50 ans, et Leonid Tiukhtyaev, 58 ans, avaient initialement prévu de se poser près de la frontière canado-américaine.

Ils ont finalement opté pour la Basse-Californie afin d'éviter un système de hautes pressions au large de la côte ouest américaine. Le précédent record de la plus grande distance jamais parcourue à bord d'un ballon avait été établi en 1981, par "Double Eagle V", le premier ballon à gaz à traverser l'océan Pacifique.

Quant au record de durée, il avait été établi trois ans plus tôt, lorsque "Double Eagle II" avait été le premier ballon à traverser l'Atlantique. Parti du Maine (nord-est des Etats-Unis), il avait terminé sa course dans une ferme à l'extérieur de Paris.

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ATS