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Un des trente-trois lions relâchés en Afrique du Sud.

KEYSTONE/AP/THEMBA HADEBE

(sda-ats)

Les trente-trois lions rescapés de cirques sud-américains ont été relâchés dimanche dans une réserve naturelle en Afrique du Sud. Après un long périple en camion et en avion.

Partis vendredi du Pérou, ils avaient atterri samedi soir à Johannesburg après plus de 15 heures de vol.

Dimanche à l'aube, les félins sont arrivés dans deux camions dans le sanctuaire d'Emoya, 5000 hectares de savane fermés au public où certains d'entre eux ont commencé à jouer et à renifler le gazon. "Je suis si reconnaissante de les avoir enfin ici, un rêve se réalise," a déclaré Savannah Heuser, 19 ans, qui dirige le sanctuaire avec sa mère.

"Ils ont fait un long voyage, mais ils sont étonnamment calmes. Certains d'entre eux étaient agités pendant le trajet et ils ont quelques blessures légères, mais rien de grave," a-t-elle ajouté.

Retour au paradis

Il s'agit de la plus grande opération de transport de félins en captivité de l'histoire selon l'Animal Defenders International (ADI), l'ONG chargée de cette vaste opération baptisée "Esprit de liberté".

"Ils ont vécu un véritable enfer. Ils ont été battus et affamés... Nous les ramenons au paradis, à leur origine," avait déclaré samedi Jan Creamer, présidente de l'ADI.

"Au cours des prochains mois, leur habitat va progressivement s'étendre au fur et à mesure qu'ils s'habituent à leur nouvelle vie et s'apprivoisent les uns les autres", a ajouté Mme Creamer.

Appliquer la loi

Sur les 33 félins, 24 proviennent du Pérou et 9 de Colombie. Les deux pays ont adopté des lois qui interdisent l'usage d'animaux sauvages dans les cirques, respectivement en 2011 et 2013.

Si en Colombie le cirque de Bucaramanga (nord-est) a remis ses lions volontairement, au Pérou, l'ONG a dû intervenir dans plusieurs cirques escortée des forces de l'ordre pour faire appliquer la loi et arracher les bêtes à leur douloureuse captivité.

Les félins sont nombreux a avoir des dents brisées ou d'autres problèmes de santé qui rendraient impossible leur survie dans la nature. L'un est presque aveugle, un autre a perdu un oeil et l'on a coupé les griffes à la plupart d'entre eux.

ATS