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Les Croates ont dit "oui" dimanche à l'adhésion de leur pays à l'Union européenne. Mais la participation a été très faible au référendum jugé "crucial" par les autorités de cette jeune république, vingt ans après son indépendance de l'ex-Yougoslavie.

Le "oui" s'est imposé avec plus de 66% de voix, selon des résultats portant sur les bulletins dépouillés dans près de 99% des quelque 6750 bureaux de vote ayant été ouverts, a annoncé la Commission électorale. Le taux de participation a été de 43,58%, bien inférieur à celui enregistré lors des élections législatives de décembre, selon la commission électorale.

Désormais, le traité d'adhésion que la Croatie a signé en décembre devra être ratifié par chacun des 27 Etats membres de l'UE pour entériner son intégration dans le bloc européen prévue le 1er juillet 2013. Après la Slovénie en 2004, la Croatie sera la deuxième des six ex-républiques yougoslaves à adhérer à l'UE.

Faible participation

Le premier ministre Zoran Milanovic a déploré la faible participation au scrutin, estimant qu'il s'agissait en partie, d'un "message" pour son gouvernement adressé par les victimes de la crise économique.

Avant le scrutin, les responsables politiques croates, unanimement pro-européens, avaient fait valoir que le vote en faveur de l'intégration dans l'UE était la décision la plus importante pour ce pays depuis l'indépendance obtenue au prix d'une guerre (1991-95) avec les rebelles serbes, ayant fait 20'000 morts.

Moins enthousiaste

"C'est un grand jour pour la Croatie", a déclaré aux journalistes le président croate Ivo Josipovic en votant à Zagreb.

L'enthousiasme pro-européen, qui avait grimpé à plus de 80% dans les sondages en 2003, s'est estompé au fil des négociations (2005-2011). Les durs critères fixés par Bruxelles, dont l'intransigeance était parfois perçue comme du chantage, mais surtout la crise économique qui secoue l'UE ont douché l'enthousiasme.

ATS